「明天過後」成真? 德國研究:大西洋環流已到失穩邊緣

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2004年的科幻電影《明天過後》講述了氣候變暖、北極冰川消融導致北大西洋暖流中斷,全人類的生存環境都遭到嚴峻威脅的故事。現在,德國科學家警告,北大西洋暖流1000年來「從來沒像現在那麼弱過」,有可能已經到了失穩的邊緣。

電影明天過後劇照。
電影明天過後劇照。

德國之聲(DW)報導,一份新研究5日刊於「自然氣候變遷」月報(Nature Climate Change),研究人員把重點放在大西洋經向翻轉環流(Atlantic Meridional Overturning Circulation, AMOC,或稱北大西洋環流)。

大西洋環流會將熱帶地區的溫暖海水北送至北大西洋,並帶到海洋表面,同時將冷水往南送至海洋深層。這種冷熱對流的現象深深影響全球氣候模式。一旦北大西洋環流系統崩壞,將使歐洲氣溫大幅降低,並對熱帶季風系統造成可觀衝擊。

波茨坦氣候影響研究中心(Potsdam Institute for Climate Impact Research)研究人員伯爾斯(Niklas Boers)在研究裡指出,他們發現大西洋環流系統處於1000年來最弱的時刻。

研究人員在報告摘要寫道:「根據觀察到的海面溫度與大西洋各流域的鹽分數據,在8個個別AMOC指數裡發現明顯的初期警訊。大西洋環流恐已從相對穩定的狀態變為接近關鍵轉捩點。」

北大西洋環流(公有領域)
北大西洋環流(公有領域)

研究人員分析大西洋表面溫度和鹽度狀況,得出的結論是上世紀開始出現的環流弱化很可能與穩定性喪失有關。伯爾斯寫道,「動態穩定喪失可能意味大西洋環流已走到關鍵門檻」,恐導致洋流循環系統瓦解。

伯爾斯指出,大西洋環流系統是地球上最為重要的洋流系統之一;在地質史上,大西洋環流系統一直在強弱交替,但是在過去1000年間「從來沒有像現在那麼弱過」他認為當務之急是要確定當前洋流減弱究竟是週期性變化還是本質性失穩。

伯爾斯警告,一旦大西洋環流系統失穩,將會出現一些不可逆轉的變化。他指出,種種跡象表明,該洋流系統很有可能接近崩潰失穩的邊緣。

英國氣象局指出,大西洋環流系統的潛在崩潰恐為全球天氣系統帶來嚴重後果,尤其會讓北半球更冷、大西洋海平面上升,以及歐洲與北美整體降雨減少。

所幸「明天過後」裡天氣一夕驟變並釀災的景象不太可能在現實發生,因為大西洋環流系統失穩及隨之而來的災變,會是持續多年乃至數十年的相對漫長過程。其他氣候模型顯示,大西洋環流將在未來一世紀持續減弱,但不預期會在2100年之前瓦解。