不只抗新冠——mRNA疫苗或帶來醫學革命

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(德國之聲中文網)近幾十年來,瘧疾疫苗的研發工作進展相當緩慢。能夠預防大約三分之一感染的RTS,S疫苗雖然已經上市幾年,而且從今年開始,甚至還有一種被稱為R21/Matrix-M的疫苗效力達到了75%,但也許還有更好的消息?

至少BioNTech的創始人薩辛(Ugur Sahin)是這樣認為的。他於7月26日在法蘭克福宣布,其公司現在也計劃開發一種瘧疾疫苗,可能在明年年底開始臨床研究。

計劃中的疫苗是基於信使核糖核酸(mRNA)技術。今年以來,疫苗制造商BioNTech/輝瑞和莫德納(Moderna)首次大規模地成功使用了針對新冠病毒的mRNA疫苗。但mRNA技術最初來自哪裡?它的發展進度如何?我們在這裡為您總結了最重要的問題和答案:

mRNA的作用原理是什麼?

RNA(核糖核酸)在人體內的任務是利用我們的遺傳物質DNA的信息來產生蛋白質。它在細胞中產生蛋白質的區域——核糖體中完成這一任務。核糖體是蛋白質的生物合成發生的場所。

醫學利用這一點:在疫苗接種中,人工生產的mRNA為核糖體提供要對抗的病原體抗原的構建指令——例如,冠狀病毒的刺突蛋白。

核糖體產生這些抗原,從而激發身體的免疫反應。這種反應針對所有具有該蛋白質特定表面特性的入侵者—例如,針對刺突蛋白。 

就癌症疫苗而言,研究人員確定哪些蛋白質是某些癌細胞表面的典型蛋白質,並開發出匹配的mRNA,希望免疫系統隨之能攻擊癌細胞。研究人員打算以類似的方式研發抵抗細菌或瘧原蟲的疫苗。

mRNA與其他疫苗有何區別?

關鍵的區別在於,傳統的活疫苗或滅活疫苗都含有引起免疫系統反應的抗原。而mRNA疫苗則是在細胞中產生的。

這使得mRNA疫苗生產並使其適應其他病原體變得相對容易,因為只有部分經過測試的過程需要通過改變特定的mRNA來進行調整。

mRNA的概念有多新?

這個概念其實沒有那麼新。早在1961年,生物學家布倫納(Sydney Brenner)、雅各布( Francois Jakob)和梅塞爾森(Matthew Meselson) 就發現,RNA能夠傳輸遺傳信息,可用於諸如在細胞內的蛋白質的生物合成。然而,直到1989年,病毒學家馬龍(Robert Malone) 才成功地將這一概念付諸於實踐。

1993年至1994年,多個研究團隊用小白鼠進行了第一批疫苗接種實驗。首批人類mRNA疫苗的臨床試驗於2002年和2003年進行。這些疫苗主要用來對抗癌細胞。在接下來的幾年裡,有關mRNA的研究也主要集中在抗癌方面。 

mRNA疫苗目前的應用領域?

一系列的病原體已成為研究重點。 這些病毒包括艾滋病毒、狂犬病、寨卡、基孔肯雅、流感和登革熱等。現在,科研人員對相關研究迅速取得突破寄予厚望,主要是因為針對新冠病毒的成功案例表明,mRNA疫苗是可以有效抵抗病毒的。 

同時,對抗癌症是mRNA研究中最早開始和進展最大的領域之一。今年6月,BioNTech開始了一項針對晚期皮膚癌的第二階段試驗。當然,新冠疫苗的經驗不能簡單地照搬到癌症細胞上。它們比病毒大得多。免疫系統做出的反應也截然不同。

瘧疾疫苗的研究也同樣存在問題。瘧原蟲是單細胞生物。而且以往的經驗證明,它們是很難對抗的。

在研發癌症和瘧疾疫苗時,成功的關鍵可能是確定那些對有關病原體的功能至關重要、同時又能激發身體強烈免疫反應的蛋白質。最終,人體自身的免疫系統必須在不傷害健康細胞或人的機體的前提下消滅致病細胞。

mRNA技術將顛覆醫藥行業?

現在做出相關預測還為時過早。可以肯定的是,醫生們對mRNA技術寄予厚望。如果人類能夠成功開發出更有效的流感疫苗,那麼就已經是很大的進步了。

如果mRNA疫苗真的能成功調動免疫系統,使其專門攻擊和摧毀病理細胞,這將是一個巨大的突破。該技術屆時將被用於迄今為止尚未被重點關注的其他醫學領域。

與藥物治療相比,疫苗接種從而變得越來越重要,由此可能會掀起一場醫學革命。對病人和衛生系統而言,疫苗接種的成本要低得多。

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