千億天價罰款如何避免?蘋果有12週時間回應歐盟壟斷指控

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5月2日消息,歐盟反壟斷機構歐盟委員會周五指控蘋果為其應用商店App Store設定限制性規則,強迫應用開發商使用蘋果的應用內支付系統,並阻止開發者告知用戶有其他購買選項。

歐盟委員會在發送給蘋果的異議聲明(Statement of Objections)中表示,蘋果濫用通過應用商店發布音樂流媒體應用的主導地位,扭曲了音樂流媒體市場的競爭。歐盟委員會的這份異議聲明,反映出該委員會的初步結論,即蘋果違反了歐盟競爭法。這開啟了一個法律程序。在歐盟委員會做出最終判決之前,蘋果能夠以書面形式做出回應,並要求進行口頭聽證。歐盟委員會周五采取的行動是為了回應Spotify的投訴。

該案始於2019年。當時,Spotify向歐盟投訴蘋果,指控蘋果向其收取30%的訂閱費,以換取Spotify應用在App Store上架。此外,蘋果還拒絕讓用戶了解其生態系統以外、更便宜的訪問Spotify方式。對於Spotify的投訴,歐盟委員會於當年6月展開了調查。

蘋果曾對此回應稱,App Store成就瞭如今的Spotify。Spotify只想從App Store中獲取好處,而不想做出任何貢獻。至於Spotify投訴的30%的分成,蘋果回應稱應用商店對免費應用並不收費,只對平台上的付費訂閱收取30%的費用。而且,如果訂閱超過一年,該比例將降至15%。

傷害競爭對手的規則

歐盟委員會表示:“蘋果的這些規定,提高了其他音樂流媒體應用開發商的成本,扭曲了音樂流媒體服務市場的競爭。反過來,這又導致消費者在iOS設備上訂閱應用內音樂的價格更高。”歐盟反壟斷專員瑪格麗特·維斯塔格(Margrethe Vestager)稱:“通過App Store,蘋果成為了iPhone和iPad用戶的看門人。通過對App Store設置嚴格的規則,使競爭對手的音樂流媒體服務處於不利地位。蘋果剝奪了用戶更便宜的音樂流媒體選擇,扭曲了競爭。”她還博鰲是:“我們擔心的是,蘋果扭曲了音樂流媒體市場的競爭,有利於蘋果自己的音樂流媒體服務—蘋果音樂。蘋果通過對競爭對手在應用商店的每筆交易收取高額佣金,並禁止第三方應用開發商向客戶告知替代訂閱選項,剝奪了用戶更便宜的音樂流媒體選擇。”

與此同時,“蘋果音樂不受任何這些規則的約束,通常以9.99歐元的價格提供,”維斯塔格說。“我們擔心蘋果的規定會增加競爭對手的成本,降低他們的利潤率以及他們在蘋果平台上的吸引力,從而對他們產生負面影響。”

兩條規則創造了不公平的優勢

歐盟委員會表示,其對蘋果的擔憂“與兩項規則的結合有關”。這兩項規則“強加在與音樂流媒體應用開發商的協議中”,歐盟委員會描述如下:

—強制使用蘋果專有的應用內支付系統來分發付費數字內容。蘋果對通過強制性應用內支付系統購買的所有訂閱,向應用開發者收取30%的佣金。該委員會的調查顯示,大多數流媒體提供商通過提高價格將這筆費用轉嫁給最終用戶。

—禁止轉介條款(anti-steering provisions)限制了應用開發者通知用戶在應用之外進行購買的可能性。雖然蘋果允許用戶使用在其他地方購買的音樂訂閱,但它的規則阻止開發者向用戶通知這種購買的可能性,這種可能性通常更便宜。歐盟委員會擔心,蘋果設備的用戶為他們的音樂訂閱服務支付的價格要高得多,或者他們被阻止直接在他們的應用中購買某些訂閱。

歐盟委員會指出,“發送異議聲明並不預先判斷調查的結果。”但如果指控得到證實,“蘋果的行為將違反《歐盟運行條約》(TFEU)第102條,該條禁止濫用市場支配地位,”歐盟委員會說。蘋果有12週的時間對該委員會做出正式回應,但該案件何時結束沒有法定期限,因此不清楚需要多長時間。

蘋果將反擊歐盟委員會的指控

蘋果當然不同意歐盟委員會的說法,並將對這些指控進行反擊。“Spotify已經成為世界上最大的音樂訂閱服務,我們為我們在其中發揮的作用感到自豪,”蘋果在聲明中稱。“Spotify不對超過99%的用戶向蘋果支付任何佣金,只對他們通過應用商店獲得的剩餘用戶支付15%的佣金。”

Spotify在其網站上直接向客戶出售每月9.99美元的訂閱服務,直接通過Spotify購買訂閱的用戶可以通過登錄Spotify應用在蘋果設備上使用該訂閱。Spotify過去通過其iOS應用提供訂閱,每月12.99美元,但在2016年停止提供應用內支付。Spotify iOS應用中的一條消息目前告知用戶,“您不能在應用中升級到高級。我們知道,這並不理想。”

Spotify向蘋果支付15%的訂閱費,在Spotify禁用該功能之前,客戶通過應用內支付開始訂閱。正如蘋果在之前對Spotify指控的回應中指出的那樣,30%的佣金是“在年度訂閱的第一年”,而“在以後的幾年裡,這一比例將降至15%。”

蘋果堅持自己的規則,即iOS上的音樂應用不能告訴客戶購買訂閱的替代方法。蘋果週五表示:“本案的核心是Spotify要求他們應該能夠在其iOS應用上為替代交易做廣告,這是世界上任何一家商店都不允許的做法。同樣,他們想要應用商店的所有好處,但不認為他們應該為此支付任何費用。歐盟委員會代表Spotify的觀點與公平競爭相違背。”

歐盟委員會對蘋果提出的指控,也是自2008年以來蘋果首次在歐盟遭遇反壟斷指控。來自歐盟委員會的指控,可能是向引入重大罰款或強制改變應用商店或Apple Pay邁出的一步。違反歐盟競爭法的罰款上限為公司總年營業額的10%,儘管蘋果不太可能面臨最高罰款。在做出決定之前,該公司還有機會對監管機構提起訴訟。

蘋果有12週時間對歐盟委員會的異議聲明進行回复。根據歐盟競爭法,企業可以提供補救措施—維斯塔格表示,她認為“蘋果應該結束侵權行為”,不要做任何會產生同樣效果的事情。否則,該公司可能因違規行為被處以高達其年收入10%的罰款。對於蘋果而言,它在2020財年的營收達到2745億美元的營收,這可能意味著高達274億美元的罰款。

蘋果需重視反壟斷問題

歐盟委員會任何裁決的財務影響都不太可能影響蘋果的收益—其服務部門(包括應用商店)佔該公司第一季度900億美元營收的19%。雖然蘋果已經與歐盟就其稅務問題陷入了多年的爭鬥,並成為美國司法部調查的對象,但這是蘋果首次被指控存有反競爭行為。

這很重要。過去,蘋果經常看起來像一家不太擔心自己是否擁有市場主導地位的公司。如今,該公司面臨著對其商業模式進行重大罰款和變革的真正前景,它將不得不認真對待其行為可能被視為壟斷。

13年前,當App Store剛創辦時,蘋果的規模比現在小得多。它不必太擔心所做的事情是否會被視為壟斷,因為有很多競爭對手提供替代智能手機和操作系統。但如今,蘋果是一家市值高達2.2萬億美元的龐然大物,在許多智能手機市場擁有超過50%的份額。蘋果需要對自己行為的影響有一點不同的思考。

證據表明,蘋果歷史上並不專注於反壟斷。微軟能夠給蘋果帶來一些提示。在世紀之交,微軟在歐洲和美國長達十年的反壟斷鬥爭的一個後果是,其員工在採取可能被視為反競爭的行動時變得更加謹慎。沒有人想被傳喚參加國會聽證會。這導致它對智能手機等令人興奮的新市場反應緩慢,但它仍通過專注於為雲和企業製造更好的產品,成功成為一家市值近2萬億美元的公司。

當然,蘋果並不完全敏捷,經常在競爭對手之後很久才把產品推向市場。但現在它可能會更仔細地思考,它是否用自己的市場地位在打壓競爭對手。

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