國家地理新鮮聞:世界「高山水塔」告危

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喜馬拉雅山冰川融化速度加快,對數億人口的供水造成了威脅。圖為尼泊爾的聖母峰
喜馬拉雅山冰川融化速度加快,對數億人口的供水造成了威脅。圖為尼泊爾的聖母峰

作者:Alejandra Borunda/呂玉嬋編譯

美國國家地理學會(National Geographic Society)已有130年歷史,對人類知識和心智的影響及貢獻,是無遠弗屆的。這個學會也是目前世界上組織最大的非營利組織。

除了雜誌和電視頻道之外,這個學會也提供一項新聞服務(National Geographic News Service),由他們的專家提供最新的有關人、動物、環境等訊息,分別出現在該會社的新聞頻道及網站。講義與國家地理學會的這項合作,每月以固定專輯方式出現,由資深譯者呂玉嬋主編、翻譯。

喜馬拉雅山素有「亞洲水塔」之稱,冬天時以冰雪形式儲存淡水,到了夏天,冰雪慢慢融化,提供下游地區兩億多人口之用。

歐洲的阿爾卑斯山,南美的安第斯山脈與北美的洛磯山脈,也有相同的水塔功能。然而,在氣候變化的壓力下,全球這類水塔以及倚賴它們的數十億人口面臨了危險。

除了南北兩極以外,全球高山地區蘊藏著大量的冰雪,包含了人類所使用淡水總量的一半。高山彷彿一座巨大的水槽,落雪補滿了水槽,然後在幾天、幾周、幾個月、甚至幾年的時間中慢慢融化,比起可能引發山洪或土石流的暴雨,緩慢且穩定的融雪破壞性更小。對於上下游的農民而言,穩定或至少可預測的供水更有利於農耕及生活。

不過幾十年來科學家已經察覺,氣候變化影響了「高山水塔」的儲水量與其流出的路徑。此外,高山暖化速度快於世界平均速度,例如,二十一世紀以來,喜馬拉雅山的氣溫上升了攝氏二度,而全球平均氣溫只有上升攝氏一度。科學家預測,融雪量或融雪時間點可能已經給供水吃緊的地區帶來巨大壓力,比如印度河上游種植馬鈴薯的農民,以及依賴高山融雪的沙漠大城。

科學家推測,未來世界「高山水塔」所承受的壓力可能更大。氣候變化將影響高山冰川的大小形狀以及降水量,在大多數的情況下,降下的液體總量可能是增加的,但是未必足以抵消冰川融化所造成的損失。

另一方面,在幾乎所有世界「高山水塔」的下游地區,需求和衝突只會增加,不會減少。由於人口增長和環境開發,人類對於水的需求呈倍數增長,加上政府效率有限,許多地區由於水資源問題而導致政治緊張局勢,水塔系統變得岌岌可危。

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