最快4月中,失業人口就斷糧!一株病毒,正暴露美國看不見的「貧窮線」

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作者:張方毓編譯/商周

日前,全美已經有多達660萬的人口請領失業救濟金,有經濟學家更預測,到7月,將有2000萬人失業。

這個數字背後代表的意義是,許多依賴每個月薪水維生的人,開始無力支應生活最基本的租金、食物。如同大蕭條時期民眾排成長長的隊伍等待領取救濟食物一樣,全美各地這樣的排隊隊伍也越來越多。

美國食物銀行告急,4月中失業、貧困人口可能斷糧

在加州一個停車場,數百台車排成長長的車龍,等著領取「食物銀行」提供的緊急救濟食物。美國各地有許多食物銀行,運作模式是先用倉庫儲存廠商、超市捐贈的食物,再提供給社區型的救濟食品室和施粥所。

這次比較特別的是,為了避免病毒傳散,食物銀行要求排隊的人輪到時,只需要打開後車箱就好,工作人員會將一箱蔬食、罐頭直接放進車廂。面對這樣的狀況,許多在列的人表示,以前從來沒想過,自己有需要領取救濟品的一天。

根據《CNN》報導,連結200個食物銀行、6萬個救濟食品室的非營利組織賑濟美國(Feeding America)的營運長凱蒂.費茲傑羅(Katie Fitzgerald)表示,人們對食物銀行的需求平均來說上升了四成,近期更預計會增加二到四倍的人前來尋求救濟。

根據《衛報》(The Guardian)報導,最先被疫情襲擊的華盛頓州,其緊急行動中心(State Emergency Operations Center,SEOC)最近發布一篇緊急情況報告指出,食物銀行雖然有存貨,但需求量突然遽增,他們警告,4月中(大約是4月10日到4月20日之間)全美各地的食物銀行將出現供應短缺,無力回應大量等待救濟的人口。

這樣的供不應求除了因為需求大漲以外,主要更是因為供應來源縮減。費茲傑羅表示,賑濟美國依賴沃爾瑪這些零售商捐贈一年14億份、以及來自食物製造商的5億8千萬份餐點,但近期因為消費者大量恐慌性囤貨,捐贈量直接腰斬。這導致食物銀行必須自費購買食物,卻可能還需要等待4週才拿的到,緩不濟急。

另外,人力也是一大問題。過去,食物銀行需要200萬名熱心志工幫忙包裝和配送食物--大部分都是老年人。以華盛頓州來說,食物銀行會提供免費午餐給貧困孩童,擔任食物盛裝和公車配送的,幾乎都是老人。但由於疫情對老年族群威脅特別大,導致這些重要人力待在家隔離。

另一些時常擔任志工的企業組織和學生,也因為疫情的關係無法協助。供應物、人力短缺,都在在顯現救濟食物供不應求的緊急情況。

一株病毒,快速拉開早已存在的貧富差距

從感染的角度來看,病毒無差別攻擊,人人都有可能染病;但從現實生活來看,疫情造成的衝擊仍然是沿著現實中的不平等,加劇了早已存在的貧富差距。

《紐約時報》(The New York Times)專欄作家查爾斯.布洛(Charles Blow)更直指,能夠好好施行社交隔離的,都是社會上相對擁有特權的人。本來就貧困的人不僅工作上很難社交隔離,更可能因為丟了工作,同時也丟了飽腹和居住的基本需求。

《彭博》(Bloomberg)分析賑濟美國2019年度的報告,指出全美超過一半的郡(county,美國第二級行政區劃)都存在飢餓問題,在這些郡裡,每8人就有1人食物不足。

以川普私人俱樂部海湖莊園(Mar-a-Lago)所在的棕櫚灘郡(Palm Beach County)來說,過橋、靠海的小鎮是觀光勝地、社會名流聚會地,但當地霍利餐廳(Howley’s diner)的老闆羅德尼.梅奧(Rodney Mayo)表示,很多人不信棕櫚灘郡有貧困問題,但那是因為大家只看著繁榮的那邊,在橋的另一側,則是完全不一樣的光景。在公立學校裡,每5個孩童中,就有3個需要接收午餐救濟。

梅奧表示,因為疫情,他裁員了650個員工,但同時保證會每天免費煮餐點給這些員工和眷屬吃。目前,他已經動用3家餐廳的能量,以提供需求量越來越大的免費救濟餐點,他並預測,這樣的情況會持續到6月。

這顯示出,一個看似風平浪靜的經濟生活,其實早已存在時常被忽視的貧富差距問題。只消一隻病毒的威力,就狠狠揭開這個事實。隨著越來越多人手頭、胃袋空空,需要被填補挹注的,也越來越廣泛了。

(資料來源:The GuardianBloombergCNNThe New York Times

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