最早踏入阿拉伯半島的人類腳印!7個智人漫步足跡,為人類遷徙帶來新發現

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12萬年前某個晴天,一群人類一起來到現今阿拉伯半島的內夫得沙漠裡,沿著一座湖泊漫步著,他們或許坐下小憩,用手捧起鮮甜的湖水一口又一口,或許為了覓食而追尋著大象、野驢或駱駝的蹤跡……這群風塵僕僕的人類即是第一批進入阿拉伯半島的人類祖先,當年的足跡在12萬年後的今日被研究團隊發現。

長久以來,智人在世界各地的遷徙路徑一直是考古學者探討重點,在阿拉伯半島上,考古學家依據一節距今約8.8萬年的指骨化石,發現智人由非洲遷移至中東的時間比以往推算的早了很多。但近日一項重大發現可能又將刷新紀錄——科學家發現,阿拉伯半島北邊竟有7個距今約12萬年的智人腳印!專家樂稱,這為人類遷徙的研究帶來嶄新思路。

英國《衛報》(The Guardian)報導,美國《科學進展》(Science Advances)期刊17日刊登這項令人振奮的新發現,研究人員在半島北方的內夫得沙漠(Nefund Desert)一座已乾涸的遠古湖泊邊,發現了7個人類祖先的足跡。根據腳印的尺寸以及間距推測,應該曾有至少兩名人類同時經過這裡,並利用腳印上下的沈積物推估,這些足跡至少有12萬年的歷史,成為阿拉伯半島上最早的人類遺跡。

研究團隊運用衛星影像及地面觀測技術,在阿拉伯半島發現數以萬計的遠古湖床,包括位於內夫得沙漠裡一名為「Alathar」的湖泊。隨著「Alathar」附近的沈積物逐漸遭侵蝕,上百個生物遺跡也因此顯露出來,有些屬於野驢、巨大水牛、大象或是駱駝,也包括此次發現的人類。科學家依據修長的腳型和較高的身型研判,他們應屬於6萬年前遷出非洲的智人,而非於4萬年前滅絕的尼安德塔人。

「當他們行經這裡時,此地應該還不是酷熱的沙漠,而是一座肥沃的大草原,」來自倫敦大學哈洛威學院(Royal Holloway, University of London)的研究員威爾遜(Richard Clark-Wilson)表示,「這種環境十分有利於人類和動物遷徙,他們總是跟著水源行走。」

另一位共同研究員史都華(Mathew Stewart)指出,當時的智人因為日益潮濕的氣候,不斷被迫遷移至阿拉伯半島,「等到沙漠再度出現時,我們猜測這些智人要不是被曬死了,就是又搬到環境更好的地方了。」

倫敦大學學院史前人類專家蒲柏(Matthew Pope)對這項新發現也表示高度讚賞:「足跡是多麽神奇,讓我們跨越時間的阻礙,與距今好幾萬年前的歷史產生連結!」他也表示,雖然僅憑腳印無法得知太多細節,這項發現仍然為學界帶來全新觀點,重新檢視智人何時由非洲遷入阿拉伯半島的問題。

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