氣候越溫暖、體型越矮小!最新研究:過去100萬年的氣候變遷改變人類體型

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國際頂尖科學期刊《自然通訊》8日刊登的一項最新研究指出,過去100萬年間,人類平均體型大小發生顯著變化,而且這些變化與氣候變遷有關。研究團隊發現,較寒冷惡​​劣的氣候與較大的體型有關,較溫暖的氣候與較小的體型有關。

《自然通訊》(Nature Communications)的這項最新研究由英國劍橋大學(University of Cambridge)與德國杜賓根大學(University of Tübingen)領導,研究人員收集了人屬、人科、智人的300 多個化石的大腦尺寸及體型尺寸。研究團隊運用這些數據,結合針對過去100萬年地球區域氣候的重建,計算每塊化石的主人生前經歷的氣候。

研究人員發現,過去100萬年裡,氣候(尤其是氣溫)一直是人類體型變化的主要驅動因素。研究小組發現,較寒冷惡​​劣的氣候與較大的體型有關,較溫暖的氣候與較小的體型有關。

「龍人」頭骨(取自www.cell.com)
「龍人」頭骨(取自www.cell.com)

中更新世人類頭骨「龍人」頭骨(取自www.cell.com)

本研究共同作者、劍橋大學演化生態學教授馬尼卡(Andrea Manica)向美國有線電視新聞網(CNN)表示:「較大的體型可以保護個體免受寒冷氣溫的影響。體型越大,表面積與體積比就越小,因此能更有效地保存熱量。」

馬尼卡表示:「這是在許多動物身上發現的一種關係,甚至在當代人類身上也存在,但現在我們知道它是過去100萬年(人類)體型變化的主要驅動力。」

研究人員還研究環境因素對大腦大小的影響。智人約在30 萬年前出現在非洲,但尼安德塔人(Neanderthals)、巧人(Homo habilis)、直立人(Homo erectus)等人種存在的時間長多了。

尼安德塔人的骨骸及重建後樣貌。(Photaro@wikipedia/CC BY-SA 3.0)
尼安德塔人的骨骸及重建後樣貌。(Photaro@wikipedia/CC BY-SA 3.0)

尼安德塔人的骨骸及重建後樣貌。(Photaro@wikipedia/CC BY-SA 3.0)

專家表示,與巧人等早期人種相比,智人重了50%,大腦大3倍。研究小組發現,氣候確實對大腦大小造成影響,但大腦大小的變化巨大實在無法以環境變化加以解釋。

馬尼卡說:「有趣的是,大腦大小的變化與氣溫完全無關,因此體型與大腦的大小在不同的壓力下演化。我們發現,在穩定的環境會發現更大的大腦,大腦是奢侈品,所以如果你缺乏資源,就無法維持它們。」

他說:「對於早期人類來說,他們在更開放的棲息地也有發展更大的大腦的趨勢,我們的祖先必須在這些棲息地獵捕大型哺乳動物……這代表越加複雜的社會生活、更多元的飲食、更複雜的技術等其他因素的認知挑戰可能是大腦大小變化的主要驅動因素。」

馬尼卡認為,目前的氣候變遷不太可能對我們的體型造成重大影響:「我們描述的氣候變遷已經發生了數千年,或者更確切地說,是數萬年,因此幾年的氣候變遷對我們的身體或大腦幾乎不造成影響。」

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