焦點分析 | 為了你的iPhone能磁吸充電,蘋果又花了5億買材料

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作者 | 袁斯來

編輯 | 蘇建勳

iPhone 12剛發布時,回歸的MagSafe吸引了用戶不少興趣。蘋果第一次將磁吸式充電用到手機上,看上去新鮮又有未來感。

這項技術中,關鍵零件是隱藏在iPhone後蓋的永磁體,必須用上釹鐵硼磁鐵這種產量有限的材料。它由稀土提煉加工,背後涉及一條限制嚴格的產業鏈。

除了永磁體,手機內部的馬達、屏幕也會用到稀土氧化物。這些被稱為“國家戰略物資”的礦石,正在成為各方爭搶的關鍵資源。在這場競爭中,蘋果面臨的不止是手機廠商,還包括新能源汽車,甚至家電廠家。

1月11日,做稀土回收料再提煉的華宏科技宣佈,子公司鑫泰科技和蘋果達成合作,它們將在未來一年給蘋果提供氧化鐠釹產品,每月為50噸。按照目前氧化鐠釹的最高價計算,這筆交易的金額約為5.4億元。

鑫泰科技2019年10月就開始和蘋果溝通,現在才完全敲定合作。他們提供的氧化鐠釹可以用在MagSafe等磁材上。

其實蘋果很早就在准備更穩妥的方案。iPhone 11時,線性馬達Taptic Engine就百分百使用回收稀土提煉的產品製成,這個馬達佔了總體稀土使用量四分之一。蘋果也是第一個在手機主要元器件中使用回收稀土材料的廠商。

蘋果使用回收稀土材料製造的零件,為它們致力“環保”的形象又加了一筆,不過正如蘋果自己表示的,這樣做也是為了保證供應穩定。

最近幾年,“環保”時常出現在蘋果的公關和發布會中,也慢慢融入了生產和終端。這家市值近3萬億美元公司的行動,其實也代表了趨勢:在雙碳背景下,企業們得重視起對他們來說陌生的“碳足跡”、“碳中和”了。

為環保還是為保供應?

蘋果一直在想辦法更多使用回收稀土製造的材料。

手機零部件其實已經是整個稀土產業鏈的最下游。處於上游的是稀土開采礦開采兩大集團,開采的原材料由他們冶煉成氧化物、稀土金屬等,最後由下游加工成稀土磁性材料、稀土發光材料等,最終進入新能源汽車、手機等等產品。

稀土屬於不可再生資源,開采和冶煉都由國家嚴格把控,只有北方稀土中國稀土集團有開采和冶煉資格,它們也只給協議廠商供貨。蘋果合作的贛州科力稀土新材料有限公司,股東之一是製造永磁材料的廠商中科三環,他們可以從兩大稀土集團采購稀土材料。

稀土本就是實行指標控制的行業,每年增加數量有限,但需求卻在爆發。除了手機,新能源汽車、家電、電梯等等都要用到稀土金屬,尤其是交付量水漲船高的新能源汽車,也要用到釹鐵硼磁材,每年需求量都以雙位數增加,但供給端顯然無法滿足需求。

正經歷這幾年最大換機潮的蘋果,對稀土材料的需求也節節攀升,iPhone 12賣出1億部的時間比iPhone 11提前了2個月,根據counterpoint預計,iPhone 13銷量還會超過iPhone 12。

這一輪供需失衡帶來稀土價格攀升,蘋果這次采購的氧化鐠釹2020年8月為40萬元/噸,現在價格已經到了90.6萬元/噸,而且還很難搶到。

“價格現在是一直在漲,市場缺貨,所以蘋果和上游鎖定材料,也是保證供貨穩定。”從事稀土行業的飛揚磁電公司總經理張利鋒對36氪表示。

稀土回收料冶煉的氧化物,其實價格並不會更低,不過當稀土開采日益謹慎時,供應會更穩定。

蘋果曾經想過直接從iPhone裡回收稀土,但操作中發現效率太低,每回收10萬台iPhone,能提取的稀土只有32公斤,找第三方供應商才是性價比更高的選擇。

稀土回收行業也正逐漸為人關注,華宏科技2021年Q3財報現實,他們的營收同比上升116.32%,扣非淨利潤同比上升179.63%。這家公司早年做電梯零部件,2020年並購鑫泰科技後才開始涉足稀土回收,這部分已經佔去了30%營收,成了華宏科技最大的業務。

使用回收稀土製造的材料,並不意味著蘋果就可以為供給高枕無憂。

一位投資人告訴36氪,目前處理1萬噸廢料,能提取出2000-3000噸氧化物。這意味著回收稀土冶煉的氧化物供給仍然有限。

當環保成為議題

雖然蘋果使用回收稀土更大的原因是為了保證供應,他們也樂於自己的環保之路再進一步。

蘋果重視綠色、可再生這類詞匯的時間並不算久。起碼在喬布斯時代,環保從來不是他們關注的重點。很長一段時間,蘋果公司內只有一個人去管理環境影響。當環保組織倡導在產品上印資源回收編碼時,蘋果拒絕了,因為“不夠好看”。他們和綠色和平之間還經歷過來回輿論拉鋸戰,喬布斯還親自發公開信辯護。

熱衷登山和騎行的庫克掌舵後,蘋果對環保的態度變了不少。包括從產品中剔除污染較重的聚氯乙烯,換成更綠色的材料,2015年,蘋果還和第一太陽能合作建了座8.5億美元的太陽能發電站。

目前來看,蘋果已經成了環保標桿。它們在產品中使用再生鋁,用Liam機器人從iPhone中回收材料,減少了430萬噸碳足跡,平均能耗比12年前有73%降幅。他們甚至砍掉了附帶充電器(當然也提高了一些淨利潤),不斷縮小包裝盒體積,去掉塑封,減少塑料使用量。

蘋果還提出了雄心勃勃的計劃:它們將在2030年前,在整體業務、生產供應鏈、產品生命週期都實現100%碳中和。

這意味著供應商們必須更“綠色”,畢竟蘋果77%的碳足跡都在供應鏈中。要成為蘋果供應商,環保也成了考量因素。根據蘋果去年公佈的數據,中國已經有50 家公司加入供應商清潔能源項目,比2020年增加了一倍以上。

蘋果的動作也帶來不少爭議,包括犧牲用戶體驗後,他們是否會尋找消耗更大的替代品?這是否只是一種排放轉移而非真實的排放減少。

但不可否認,以蘋果的體量和影響力,它的行為的確有示範作用。2021年被很多人稱為“碳中和”元年,未來必然會有更多企業關注“碳中和”,在自己的產線中使用可回收和環境友好材料。它或許並不會為企業本身帶來多少品牌加成或即時性收益,卻對可持續的未來至關重要。

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