百萬隻旅鼠 為何集體跳海尋短?

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國際中心/綜合報導

大自然無奇不有,在所有的北極動物中,小小的旅鼠一直帶有神秘的色彩。早在1868年,就曾有一艘滿載旅客的船,航行在北歐海域時,發現成千上萬的旅鼠,不顧一切地從岸邊撲向茫茫大海,前仆後繼。事後,海面上漂浮著數以萬計溺死旅鼠的屍體,令人觸目驚心!時至今日,這種現象仍持續發生,差不多每隔三、四年就發生一次,旅鼠會集體自殺的傳言不脛而走,令人好奇!

生長在北極的旅鼠,一直有著神秘的色彩。(示意圖/翻攝自pixabay)
生長在北極的旅鼠,一直有著神秘的色彩。(示意圖/翻攝自pixabay)

旅鼠屬於囓齒目倉鼠科,是一種極普通、可愛的哺乳類的小動物,常年居住在北極,體形橢圓、腿短、耳朵小;牠們的繁殖力極強,終年可生殖,一年能生7~8次,每次可生12子;小旅鼠出生後14~30天後便可交配,使族群數量一年內可增加10倍以上,相當驚人!

囓齒目倉鼠科的繁殖力極強!(示意圖/翻攝自pixabay)
囓齒目倉鼠科的繁殖力極強!(示意圖/翻攝自pixabay)

然而大自然是有一定的生存法則,任何生物都不可能無限制的增長;說來也神奇,當旅鼠的數量急劇地膨脹,達到一定的密度時,奇怪的現象就發生了!在任何天敵面前牠們都顯得勇敢異常,無所畏懼,明顯的是在挑釁天敵;更加難以解釋的是,這時候,連牠們的膚色也會發生明顯的變化,由灰黑變成鮮豔的桔紅,使其變得特別突出。所有這些奇怪的現象加在一起,唯一可能而且合理的解釋是,牠們為了千方百計地吸引貓頭鷹、賊鷗、灰黑色海鷗、粗腿禿鷹、北極狐等天敵的注意,目的就是要天敵來吃掉牠們,這與自殺沒有什麼區別。

大自然是有一定的生存法則,任何生物都不可能無限制的增長。(示意圖/翻攝自pixabay)
大自然是有一定的生存法則,任何生物都不可能無限制的增長。(示意圖/翻攝自pixabay)

不過,旅鼠的數量實在太多了,即使天敵每日飽餐,也無法阻止旅鼠的快速增長;科學家發現,此時旅鼠會產生一種非常強烈的遷移意識,旅鼠會慢慢聚集,後來也不清楚是誰帶的頭,牠們會忽然朝著同一個方向,沿途不斷有同伴加入,而隊伍會愈來愈大,常常達數百萬隻,逢山過山,遇水涉水,一直奔到大海,仍然毫無懼色,紛紛地跳下去,直到被洶湧澎湃的波濤所吞沒,全軍覆沒為止。

傳說,當旅鼠數量達到頂峰時,它們就會自發地集體遷移,奔赴大海自殺,只留下少數同類留守並擔當起傳宗接代的神聖任務。迪士尼在1958年拍攝的記錄片《白色荒野》中,就記錄了旅鼠成群結隊地遷徙、最終跳海自殺的場面,配上了非常煽情的解說。這部奧斯卡獲獎影片影響深遠,使旅鼠奔赴死亡之約的動人傳說在西方家喻戶曉。

不過那部記錄片的後來被證實並不是真的;這神秘現像一直困擾著生物學界,科學家在研究後,得出一個比較合理的解釋:旅鼠不會集體自殺,在旅鼠數量劇增,當地的食物變得稀少時,旅鼠和其他動物一樣,會向其他地方擴散;但隨著後來加入遷移的旅鼠者越來越多,當有一部分移動到海邊時,有些就會試圖想游到對岸去,但跳進大海哪有那麼容易游到岸邊,有的就被淹死了。

簡單來說,旅鼠跳海應該是是牠們的「導航系統」故障的結果,實屬計算失誤。每過三至四年,由於數量劇增,旅鼠便會進行一次必要的大遷移。越過河流湖泊,牠們看到一片海,卻誤以為橫在眼前阻擋通往新家園的不過又是一條小河,或是湖泊,而當它們意識到這是個錯誤的判斷時,大錯已經鑄成,為時已晚。

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