矽谷生技公司Altos Labs募資30億美元研發抗老新藥

·6 分鐘 (閱讀時間)

文.郭文生

追求長生不老,是自古以來不斷有人類嘗試的目標。不過,從來沒有人獲得成功。如果有大量的金錢,聘請頂尖的諾貝爾獎得主,能不能讓這個目標更近一點?這是從去年九月以來,矽谷投資圈最熱門的話題。一家公司名為Altos Labs成功募集了三十億美元(約八百五十多億台幣)的資金,招募再生醫學領域的權威,要研究如何停止老化,或促進細胞再生,創下史上最高的募資紀錄。

Altos Labs是由三個人共同創辦,分別是曾掌管美國衛生研究院的Richard Klausner,以及曾擔任Juno與Grail兩家生技獨角獸公司CEO的Hans Bishop,還有矽谷網路投資名人Yuri Milner。在2021年九月,成功完成天使輪募資,由於有亞馬遜(Amazon)創辦人貝佐茲(Jeff Bezos)投資,成為美國外界矚目的熱門話題,今(2022)年則順利完成三十億美元的募資正式運作。

長生不老不是夢?

過去,生物的細胞生命週期被認為是不可逆轉的過程。隨著年齡的增長,細胞會改變其基因表達模式,轉化為老年模式。然而,最新的幹細胞研究,讓部分科學家認為,這個過程是可以逆轉的。Altos公司宣稱,他們成立的目的,就是透過最新的科學技術,開發讓人暫停老化,或促進細胞再生的方法。

這個概念要從日本諾貝爾獎得主山中伸彌(Shinya Yamanaka)的人工誘導多能幹細胞(induced pluripotent stem cell,簡稱iPS)說起。山中伸彌發現,僅使用Oct4、Sox2、Klf4和c-Myc(OSKM)等四種轉錄因子,對小鼠細胞進行重編程,就可以成功讓小鼠的皮膚纖維母細胞,變成具有分化功能的幹細胞(iPS)。

OSKM因子,也因此命名為「山中因子」(Yamanaka Factors)。後續的科學家Juan Carlos Izpisua Belmonte提出的研究發現,山中因子植入小鼠的皮膚纖維母細胞後,可讓皮膚纖維母細胞表現得像年輕細胞,還會增生,是細胞可以逆齡再生的證據。他因此大膽預言,人類壽命可以再延長五十年。這也是讓矽谷創投大亨迫不及待,想要募資招兵買馬創立Altos的主要原因。

多位諾貝爾獎得主的明星陣容

Altos除了募資以外,也積極招募幹細胞、基因改造、蛋白質、製藥等相關領域的頂尖科學家,包括數位諾貝爾醫學與化學獎得主,還有豐富研發經驗的藥廠高階主管入列以外,甚至還招募了主導人工智能(AI)深度學習AI程式Deep Mind的電腦演算法專家加入,明星陣容一字排開,令人不禁讚嘆,據悉許多人都是被以原先十倍薪資的行情延攬入列。

根據Altos發布的新聞稿,細胞再生技術的權威山中伸彌,則將擔任無給職高級顧問,督導Altos在日本的研究。Altos在美國舊金山灣區與加州聖地牙哥,還有英國的劍橋設立三個實驗室,分別由Juan Carlos Izpisua Belmonte、Wolf Reik和Peter Walter帶領督導。

現任國際藥廠GSK最高研發主管的Hal Barron也將在今(2022)年八月到任,成為CEO,曾任生技大廠Genentech高階主管的安里卡隆(Ann Lee-Karlon)則擔任首席營運長。

此外,Altos董事會與科學顧問成員還網羅了藥物化學權威、2018年諾貝爾化學獎得主Frances Arnold、發現逆轉錄酶獲得1975年諾貝爾醫學獎的David Baltimore,以及發現基因編輯工具CRISPR-Cas9獲得2020年諾貝爾化學獎的Jennifer Doudna。知名的生物免疫學者Maria Leptin,以及專長老化研究的表觀遺傳專家Morgan Levine也成為該公司一員。

難關不少 成功仍在未定之天

然而,幹細胞研究已經興起多年,近年來不斷有各種幹細胞療法的想像與研究,但至今似乎仍尚未有令人欣喜的結果,原因何在?

以山中伸彌的發現來說,還是有許多風險。例如,山中因子(OSKM)中的「M」(c-Myc)就可能有癌化的風險。此外,要用什麼載體將山中因子送進細胞,也需要研究。還有,若將山中因子注入細胞,若無法順利正確轉換導致差錯,要如何避免與處理?這些都是需要克服的問題。

此外,即使在生技科技領域,諾貝爾獎得主成功研發出新藥的例子其實也不多。而在Altos之前也已經有許多公司在進行相關研究。Google的共同創辦人賴瑞佩吉(Larry Page)就在2013年成立了Calico Labs,宣布要研究人類長壽(longevity)的方法。已經九十三歲高齡,外號「超人」的香港首富李嘉誠,也在2017年投資研發抗衰老藥物的美國ChromaDex公司。

無論哪一家勝出,依照藥品開發的正規時程,我們大約還需要至少十年、二十年,甚至更久,才能看到這場競賽的結果,李嘉誠先生恐怕已經無法享受。

後續仍值得期待

不過,既然有人募集了那麼多資金與人才,來追逐這個人類自古以來的夢想,我們還是樂觀其成。畢竟自古以來,人類不斷研究對抗衰老的方法,東方道家煉丹,西方則有煉金術師,雖然沒有成功,但鍊金術師的種種發現,還是為現代化學奠定基礎,甚至成就了現代製藥產業,或許我們也有機會從中發現可以治癒其他疾病的解方。

此外,預估在Altos Labs天價募資帶動下,很可能還會有其他打著「抗衰老」或「再生」等名義的生技公司,也可能如雨後春筍在世界各地出現。

理財周刊1128期更多精采文章:

◎發行人語>封城之亂

◎封面故事>法人相中成長型紡織績優股

◎理財我最大-寶山會客室>創作者崛起如何搶「心佔」? 真誠是關鍵

◎全球理財觀>美債殖利率倒掛後一年股市平均上漲8%

◎生技趨勢>Altos Labs募資研發抗老新藥

◎網路新聞1>純網銀爭金融市場 客戶從哪裡來?

◎網路新聞2>富利康獨家研發耐震陶瓷纖維濾管

◎財經瞭望台>金控合併案再起 台灣金融業大者恆大已是趨勢

◎房市觀察>2022年房地產二十大發展趨勢(7)

◎高齡金融>從新聞事件看單身者為何需要專業的意定監護制度

◎AI智能交易>從穩定性出發管理交易策略

◎ETF資產增長術>美國房市持續火熱 預期購屋轉為租房

◎理善大家來>從印度舞蹈表演中 看見了善與優雅