確保國防產業鏈完整 美擬投入微生物提煉稀土

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編譯郭正原/綜合外電報導

軍事網站「Defense News」9日報導,美國「國防先進研究局」(DARPA)宣布,將展開一項名為「環境微生物作為生物工程資源」計畫(EMBER),研究革命性的微生物提煉稀土礦物技術,以降低從外國進口稀土元素的依賴,更確保美國國防產業鏈完整。

維持美國稀土產業主導地位

DARPA局長湯普金斯指出,EMBER計畫仍在初始階段,排除使美國無法在稀土產業領域,維持主導地位的障礙;未來計畫目標則是發展微生物技術,以更大規模、更有效且對環境無害的方式,將這些稀土元素提煉分離出來。

湯普金斯表示,稀土元素對國防產業至關重要,更影響現代科技最核心的微電子(Microelectronics)技術。雖然機械技術能使軍武裝備運作,但真正使先進美製武器保持性能領先、發揮戰力的關鍵,是其中的微電子技術。她進一步指出,包括感測、通信、航電、雷達等微電子技術構成的設備,都需要用到稀土元素,且目前在微晶片(microchips)上擴充功能的技術,已面臨瓶頸,可能得開發全新材料,或透過將二維平面結構,轉為三維結構的全新設計。

尋找提煉新方法 減少污染、降低成本

現有稀土提煉技術是採化學密集方式,且製程具毒性,對環境造成嚴重污染;儘管美國境內即可開採稀土元素,但目前美國缺乏強大的相關基礎工業設施。湯普金斯強調,因現有提煉技術昂貴及高污染等缺點,使美國在此一領域有些「卻步」,因此需要找出新方法,而微生物正是展開探索的方向。

稀土元素為美國重要資產,DARPA宣布,展開新計畫,降低對進口稀土的依賴。圖為美國加州1處稀土礦場。 (達志影像/路透社資料照片)

F-35戰機(如圖)等美製先進武器,均得益於微電子技術,但其製程基礎則需要稀土。(取自DVIDS網站)

研究員對美國本土稀土元素樣本進行檢測,而高污染的提煉過程,使美國企業卻步。(達志影像/路透社資料照片)

由於微電子技術領先,美國得以研製「愛國者」防空飛彈系統等性能優異的先進武器。 (取自DVIDS網站)