空中加油新選擇 美海軍成功以無人機為「超級大黃蜂」續航

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與民用航空器不同,經常因任務需要長途飛行的戰機或軍機,除了自身加掛的副油箱,想要延長飛航距離,唯一方法就是讓空中加油機隨行。但考量到人力與相關設備,美軍也開始測試、讓無人機分擔這項重責大任。

《防衛新聞》(Defense News)報導,國防大廠波音(Boeing)透過新聞稿表示,他們與美國海軍日前完成突破性的測試,由一架MQ-25「刺鰩」無人機(MQ-25 Stingray),搭配F/A-18E「超級大黃蜂」戰機(F/A-18E-F Super Hornet),在飛行途中進行空中加油任務,成功且順利將300磅的燃油加入戰機油箱,精準完成測試任務。

根據波音與海軍的說法,此一測試目的、是為了提昇航空母艦艦載機的工作能力與續航力,倘若測試順利、未來MQ-25「刺鰩」無人機將隨行常駐甲板,給予戰機增加至少1/3的飛行時數。

這次測試一共進行3次連結,第一次先測試無人機與戰機之間,油管與油箱對接是否順利;第二次則在海拔1萬英呎高度,連結後進行300磅燃油輸送;第三次則繼續上升至1萬6000英呎的高度,再次完成少量燃料輸送,這也是美軍第一次以無人機完成空中加油任務。

美國海軍計畫、讓MQ-25無人機(左)成為未來航空母艦的艦載機之一。(圖片取自波音)

波音表示,從2022年開始、將有更多架MQ-25「刺鰩」無人機交付美國海軍,未來將繼續在海面與航艦上進行測試,期望最快能在2025年取得作戰資格認證,讓這個新科技能盡早加入艦隊,提供超級大黃蜂戰機或E-2空中預警機(E-2D Advanced Hawkeye)等多款機型更長的飛行距離。

事實上,這款MQ-25「刺鰩」無人機,就是專門為了符合美軍空中加油所設計,從2019年完成首架測試機至今,持續進行各種機型與狀況的磨合測試。

當時吸引洛克希德馬丁(Lockheed Martin)、通用、波音、諾普等大廠競標,最後美國海軍在2018年決定,由波音負責這項計畫,研發經費約為8億500萬美元(約新台幣223億元);如順利完成和交付,未來將可期待上看72架、約等於130億美元(約新台幣3601億7000萬元)的大訂單。

公開數據顯示,每架無人機最多可攜帶約6800公斤的燃油,最大飛行距離為980公里;未來將與超級大黃蜂和下一代艦載機F-35C(F-35 Lightning II)進行磨合測試。

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