紅色星球又一驚奇發現!火星大峽谷底下暗藏一座「水庫」,和荷蘭一樣大

·4 分鐘 (閱讀時間)

根據歐洲與俄羅斯科學家15日發表在行星科學期刊《伊卡洛斯》上的研究,他們在火星上的大峽谷發現一個含有「大量水」的區域,面積約有荷蘭那麼大,而且是以「冰」的形式保存,顯示火星擁有一個大型、易於開採的「水庫」。科學家指出,這有助於我們了解這顆紅色星球的水是怎麼存放,也協助我們尋找它的過去歷史、生命跡象並探索人類宜居環境。

這是由歐洲太空總署(ESA)與俄羅斯航太(Roscosmos)合作的「火星太空生物」(ExoMars)計畫所發現的,該計畫2016年發射「火星微量氣體任務衛星」(TGO),並順利藉由分析2018年至2021年蒐集的數據,證明火星上的大峽谷──水手號峽谷(Valles Marineris)──含有大量的水。

低緯度地區為什麼含有冰?

火星的峽谷系統比美國大峽谷還要龐大,TGO搭載可探測微量氣體「氫」的高解析度超熱中子探測器(FREND),該儀器發現峽谷地表之下有「異常大量的氫」。

此前,不少科學家多次試圖在火星表面下方尋找水,但僅檢測到少量水。根據研究作者米特羅法諾夫(Igor Mitrofanov)說法,要不是有了能夠探測地表之下元素的FREND儀器,否則他們無法發現以前沒探測到的「綠洲」,「假設我們看到的氫隸屬於水分子,那麼該區域多達40%的近地表物質似乎都會是水。」

火星上大部分的冰水都位於極地地區,水手號峽谷就在赤道以南,照理來說,那裡的溫度不足以讓冰持續保存。關於大峽谷底下的水是以什麼方式存在,研究合著者、俄羅斯科學家馬拉霍夫(Alexey Malakhov)解釋道,他們通過觀察土壤釋放的中子來推斷出土壤中含有多少水。

來自銀河系的高能粒子「銀河宇宙射線」(Galactic Cosmic Rays)撞擊火星時會產生中子,而乾燥的土壤會比潮濕的土壤釋放出更多的中子。他說,經由觀察中子釋放數據,他們發現水手號峽谷的中部區域充滿了水,「比預期的要多得多,很像地球的永久凍土區,由於持續低溫,冰水在乾燥土壤下永久存在。」

馬拉霍夫認為,峽谷之下可能含冰或有水附著在土壤礦物質上。其餘科學家們則認為更有可能是冰,因為這個地區的礦物質幾乎不含水,應該是有一些特殊的狀況導致赤道以南出現冰能保存的條件。研究合著者斯韋德赫姆(Håkan Svedhem)在一份聲明中說,這個團隊才剛踏出驚人的第一步,「我們需要更多觀察來確定這些水是怎麼保存的。」

水手號峽谷的地下水源更容易取得,這或許會導致未來火星任務集中於低緯度地區,尋找有沒有下一個類似的水源處。「了解火星的水,對於搞清楚火星曾經豐富的水資源究竟發生了什麼事,至關重要,並有助於我們尋找宜居環境、過去生命的可能跡象以及火星早期的有機物質,」ESA科學家威爾遜(Colin Wilson)解釋道。

2021年2月14日,阿拉伯聯合大公國(阿聯)的火星探測器「希望號」(Amal)傳回火星奧林帕斯火山(Olympus Mons)的照片(AP)
2021年2月14日,阿拉伯聯合大公國(阿聯)的火星探測器「希望號」(Amal)傳回火星奧林帕斯火山(Olympus Mons)的照片(AP)

2021年2月14日,阿拉伯聯合大公國(阿聯)的火星探測器「希望號」(Amal)傳回火星奧林帕斯火山(Olympus Mons)的照片(AP)

歐俄明年也將發射火星探測器

2022年,歐俄合作探索火星計畫將邁入新的階段,火星探測車「羅莎琳・富蘭克林號」(Rosalind Franklin)將發射,預計於2023年登陸火星。漫遊車將在火星表面鑽探,尋找可以揭示火星曾經存在生命的有機物質。富蘭克林是英國生物學家,對去氧核糖核酸(DNA)研究做出巨大貢獻,如果不是37歲英年早逝,極有可能獲得諾貝爾獎。

於此同時,美國航太總署(NASA)發射的火星探測車「毅力號」(Perseverance)已經在火星上待了將近一年,除了蒐集不少火星岩石樣本,近期還發現其一直「跑來跑去」的著陸點「傑澤羅隕石坑」(Jezero Crater),過去不僅是一個古老湖泊,還有熔岩湧動過。

NASA火星直升機「獨創號」(Ingenuity)(NASA)
NASA火星直升機「獨創號」(Ingenuity)(NASA)

NASA火星直升機「獨創號」(Ingenuity)(NASA)

更多風傳媒報導
相關報導》 中國鷹派喉舌、《環球時報》總編輯胡錫進告老還鄉,黨媒「戰狼」風格恐將延續
相關報導》 藍可兒命案飯店轉型開張 600個房間出租盼解決遊民危機