自駕車先在礦場上路,巴西淡水河谷 Carajas 鐵礦開始使用自動駕駛卡車

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自動駕駛是人類最終的交通想像,但是這個任務遠比想像中來得困難,使得不論是車廠還是 IT 大廠,發展自動駕駛技術上都遇上了瓶頸,但是,這是因為道路上問題百出,在比較單純的交通場域,例如礦場單調的來來回回,現有的自動駕駛技術可說綽綽有餘了,於是,礦場成為自動駕駛技術最先商用化的領域,也就不足為奇。

巴西礦業巨擘淡水河谷(Vale)於 2021 年 9 月宣布,其旗下最大鐵礦場──位於巴西北部帕拉州的 Carajas 鐵礦場,開始開始使用自動駕駛卡車,期望藉由引進自動駕駛技術來提升礦場的安全性,更進一步降低成本,增加獲利。

礦場的駕駛環境與一般道路有很大不同,光是車輛本身就天差地別,礦場運送礦石的車輛遠遠大於一般卡車,以淡水河谷此次改裝自動化的車輛而言,高度是一般卡車的 2 倍,寬度是一般卡車的 3 倍,以利一趟車能裝載更大量的礦石,車斗載運量是 320 噸。

若是由人來駕駛如此龐然大物,加上礦場的道路往往是礦坑邊坡開闢、隨著作業會不斷開拓的臨時性道路,有一定的危險性,行駛可要聚精會神,可是,偏偏礦場作業是不斷的在同一路線上來來回回,很容易感到疲乏而開始打瞌睡,過去礦場為了避免司機開車開到無聊睡著,車上往往加裝攝影機,偵測司機的精神狀態,若發現司機開始不斷點頭,或是沒有反應,監視員就會啟動警鈴叫醒司機。

與其要人去開無聊一成不變的路線,才監視有沒有打瞌睡,不如直接交給最適合重複性工作的機器負責,礦場道路的變因較固定,不會有老奶奶沒看到車,或是小孫子突然從路邊跑出來,也不會突然有事故造成無法辨識的全白貨櫃擋在車前,對自動駕駛的人工智慧來說,應該能輕易勝任。

淡水河谷並未立刻淘汰卡車司機,目前只先引進 6 輛自動駕駛卡車,還保留 120 輛有人駕駛卡車的龐大車隊,之後若順利,預定 2021 年底再增加 4 輛自動駕駛卡車。

▲ 遠離礦場的控制室中的操作員。

淡水河谷表示,自動駕駛卡車不需休息,持續不斷作業以及可以較快速度行駛,能源效率更佳,可減少 5% 溫室氣體排放。另一方面,自動駕駛卡車減少人為失誤與不良操作習慣,最佳化駕駛可以減少卡車輪胎、軸承零件的磨損損耗,因此用於潤滑油、更換輪胎的成本可減少。不過最重要的還是安全,把人類移除,也就排除了人為失誤的風險。

淡水河谷於巴西東南部巴西米納斯吉拉斯州的 Brucutu 礦場,自 2016 年起就引進自動駕駛技術,全礦區 13 輛卡車均為全自動駕駛,至今保持 0 事故紀錄,免除了事故風險以及善後成本。

除了自動駕駛卡車,Carajas 鐵礦場也已經引進 4 具自動鑽井,2021 年底還要再新增 3 具。自動駕駛卡車方面,淡水河谷計畫斥資 6,400 萬美元,將 Carajas 鐵礦場的自動駕駛卡車擴增到 37 輛。雖然短時間內,礦場卡車司機看來還不會遭完全取代,但人類的礦業全自動化的腳步正大幅往前邁進。

(圖片來源:淡水河谷

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