電影「地心引力」災難場景差點上演?俄毀衛星碎片危及太空站關鍵問答

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俄羅斯16日承認在試射飛彈期間摧毀一枚衛星,但駁斥美國的指控,否認危及國際太空站(ISS)。然而俄方此舉在ISS附近產生大量碎片,迫使ISS的7名太空人採取避難行動。歐洲太空總署(ESA)高層施密特(Didier Schmitt)認為,俄方的行動導致太空碰撞事件風險升高。

美英兩國15日同聲譴責俄羅斯進行「危險且不負責任」的飛彈試射,擊毀自家一枚人造衛星,產生大量碎片,漠視太空安全與可持續性。(圖取自NASA網頁)
美英兩國15日同聲譴責俄羅斯進行「危險且不負責任」的飛彈試射,擊毀自家一枚人造衛星,產生大量碎片,漠視太空安全與可持續性。(圖取自NASA網頁)

以下是法新社整理的問與答:

● ISS上的4名美國人、2名俄羅斯人及1名德國人逃過一劫?

事後很難說,但根據ESA消息來源,目前所知的是從現在開始,碰撞風險在未來幾周甚至幾個月可能會大5倍。新的碎片正在與ISS相同的軌道上移動,高度約為400公里,速度每秒超過8公里,比步槍子彈快7到8倍。

為了避開它們,必須提前很長時間預測,以決定是否稍微升高或降低ISS高度。但要做到這點,需要對上述的物體有精確的製圖,但因為都是新的碎片,無法馬上就辦到,現在決定是否重新調整ISS軌道還太早,而且這可能會使情況變得更糟。美國雷達正在計算以了解情況。

● 與此同時,這7名太空人能做什麼?他們害怕嗎?

施密特表示,他們15日只能祈禱,並在各自的逃生艙中避難。某些物體經過時的距離不到1公里。一旦ISS繞地球一周且這些碎片經過,他們就能夠返回ISS。但顯然這些太空人受到驚嚇,他們遇到無法控制的情況,就好像有人告訴待在家中的你,可能有被破門而入或火災的風險,你能做什麼?

● 碎片構成的威脅是否逐漸升高?如何躲避?

碎片的最大危險是骨牌效應。碎片愈多,擊中衛星的機率就愈大,從而炸毀其他物體等等。在這樣的速度下,任何的衝擊都可能具毀滅性。

ISS建於1990年代,當時碎片數量要少得多。而且即使碰撞的風險增加了,ISS原始結構並未改變。與ISS對接的太空艙受到多層鋁保護的程度好很多,從而減輕了衝擊。此外,ISS與美式足球場一樣大,這些太空艙比ISS小,碰撞風險也會降低。

萬一碎片與ISS發生撞擊,不一定會出現電影「地心引力」(Gravity)中的災難性場景。ISS配備壓力感應器,如果撞擊在一個地方造成一個洞,可以透過關閉氣閘來隔離ISS其中一個模組。然後可以修復洩漏狀況,就像俄羅斯人在和平號(Mir)太空站所做的那樣。但如果碎片撞到油箱就很嚴重,可能會爆炸,不過那真的是最不幸的情況。

大家必須記得,對太空人來說,主要的風險是升空和返回地球。一旦進入軌道,風險因素就會減少。也就是說,不該再增加風險。從衛星設計階段解決問題,以及消除現有的危險,這就是歐洲太空總署在做的。歐洲太空總署的新衛星有一個脫軌系統,還有「清潔太空」(CleanSpace)計畫,這是一種清潔太空垃圾的衛星。不幸的是,國際層級上沒有相關規範。

● 歐美譴責「危險且不負責任」俄否認構成威脅

俄羅斯國防部表示已成功進行測試,結果俄國Tselina-D系統衛星遭到摧毀。根據太空產業分析公司Seradata,這枚飛彈對準的目標是宇宙1408號(Cosmos 1408)衛星,是1982年蘇聯時期的訊號情報衛星,已經報廢數十年。歐美國家譴責俄方此舉「危險且不負責任」。

俄羅斯國防部長蕭依古(Sergei Shoigu)後來說,這次試射採用「前景看好」的系統,「準確」擊中目標。俄羅斯新聞媒體報導,蕭依古還說這次形成的碎片不會對太空活動構成任何威脅。

美國官員表示,他們事前未獲俄方告知將進行反衛星飛彈測試。這是有史以來第4次從陸地攻擊太空飛行器,產生逾1500片可追蹤的軌道碎片。英、法、德等國對俄方舉動表示關切,北大西洋公約組織(NATO)祕書長史托騰柏格(Jens Stoltenberg)也形容俄方試射行為「魯莽」且「令人擔憂」。