2千萬隻「基改蚊」終於要升空!不咬人、活不久,能抑制疾病傳播也帶來爭議

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埃及斑蚊是散播登革熱、黃熱病等疾病的主要病媒蚊來源。 (來源:Dreamstime)
埃及斑蚊是散播登革熱、黃熱病等疾病的主要病媒蚊來源。 (來源:Dreamstime)

撰文者:張方毓 編譯

夏天的蚊子令人煩躁?更嚴重的是,一些蚊子會散播各種疾病,包括登革熱、茲卡熱、屈公熱和黃熱病。接下來幾個月,上千萬隻在美國陸續升空的「基因改造」蚊子將成為解方,減少會傳播疾病的蚊子數量、減緩登革熱等病媒蚊導致的疾病。

執行此實驗的是英國生物技術公司Oxitec,他們培養一種名為OX5034的基因改造蚊子,專門用來抑制傳播疾病的一種主要蚊子——埃及斑蚊。

Oxitec培養的是雄性蚊子,這些經基改的埃及斑蚊不會咬人,跟雌蚊交配繁殖後,生下的後代會繼承雄蚊被Oxitec添加的一種基因,導致雌蚊後代無法形成一種必要蛋白質,因此變成成蟲前就會死亡。一般來說,會吸血和傳播疾病的是雌蚊,雄蚊只吃花蜜。

而雄蚊後代不會死,一半的雄蚊後代會具備父親的基因,跟其他雌蚊繁殖,由此下去將減少埃及斑蚊的數量。

在Oxitec實驗的美國地點佛羅里達礁島群(Florida Keys),埃及斑蚊雖然只佔總體蚊子數量4%,卻幾乎是該區病媒蚊疾病的主要傳遞者。4月底,Oxitec研究員把裝有基改蚊的盒子放在佛羅里達礁島群的6個地點,5月中,雄蚊正式孵化,接下來12週,每週預計都會有1萬2千隻基改蚊升空,今年稍晚,Oxitec預計將擴大試驗規模,讓2千萬隻基改蚊進入環境。

目前,Oxitec也已經在巴西、巴拿馬、馬來西亞等國家釋放基改蚊,據偵測這些地區的埃及斑蚊數量都大幅減少至少90%。

「以蚊攻蚊」可代替殺蟲劑,暫時無基改疑慮

基改埃及斑蚊可用來代替重度使用的殺蟲劑。例如,在佛羅里達礁島群,當地病蟲害防治機關每年必須花100萬美元噴灑殺蟲藥等措施,可能誤殺蜜蜂、瓢蟲、蜻蜓等其他無害蟲類,還可能讓越來越多蚊子產生抗藥性。

基改蚊是否會產生疑慮?聖地牙哥加利福尼亞大學分子生物學家Omar Akbari指出,由於Oxitec的基改蚊只瞄準埃及斑蚊單一品種,因此不會造成整體蚊子數量失衡或是生態崩潰。

實際上,Oxitec為了讓基改蚊升空,已爭取整整10年,2010年他們就已經向美國農業部遞交試驗申請,直到今年才開始實驗。為了讓在地人安心一點,Oxitec調整基改蚊的孵化流程,不需要使用雌蚊和繁殖地才可製造基改蚊,只需把烤土司機大小的孵化盒放在社區裡,就可以實行。

這種低科技方法讓世界各地想減緩病媒蚊疾病的地區方便採用,Oxitec只要把卵盒從英國寄送到各國,該地區就可以用來減少當地埃及斑蚊蚊群數量。

不過,民眾對基改的疑慮仍然存在。根據英國期刊《科學報告》(Scientific Reports)2019年一則研究,一些基改蚊的雄性後代並未遺傳到父親的致命基因,反而是傳承了最初用於製造基改蚊的古巴和墨西哥蚊子基因,目前尚不清楚這些新基因是否會改變蚊子的生物學特性。

一個倡導負責任地使用基因編輯技術的組織Editing Nature創辦人科夫勒(Natalie Kofler)表示,試驗應該以更透明的方式進行,且Oxitec應提供數據報告給民眾,讓大家了解害蟲如何影響當地物種和生態系。

一些科學家則開發不需使用基改技術的防止病媒蚊疾病的方法,例如一種技術使用沃爾巴克氏體(Wolbachia)細菌感染蚊子,被感染的蚊子叮咬人時,傳播登革熱的機率降低。不過,對於恨蚊子恨得牙癢癢的人來說,這種方法相對「無感」,無法減少蚊群數量,因此人類一樣會被叮。

參考來源:NatureLive ScienceScience NewsScientific American

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