熊類中生育率最低!三分鐘了解極地霸主「北極熊」生存困境|年度回顧專題

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站在全球暖化的最前線,人類活動為北極熊造成極大的生存威脅,圖片來源:Getty image
站在全球暖化的最前線,人類活動為北極熊造成極大的生存威脅,圖片來源:Getty image

北極熊(Polar Bear)是大家耳熟能詳的瀕臨絕種動物,他是小朋友心目中的得意小白熊,是北極圈為人熟悉的可愛Icon。然而,隨著全球暖化為北極圈帶來的生態影響,我們經常在新聞看見北極熊因飢餓殘殺同類、在無冰海域掙扎求存的照片。在本世紀末,「北極有北極熊」也許再也不是必然,遠在地球另一方的我們,除了好好認識、了解牠們之外,其實還可以做很多事來拯救北極熊的未來!

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北極熊特徵知多少

不知你對北極熊認識有多少?北極熊又稱白熊或冰熊,為海洋哺乳動物。因為牠們大部分時間都是在北冰洋的海冰上度過,由北極圈深處、南至加拿大的哈德森灣都可以找到牠們的蹤影,牠在四十萬年前已經存在,由古代棕熊演化而來,是現今體型最大的陸上肉食性動物,雖然是北極圈食物鏈最頂層的掠食者,牠同時也是熊類中生育率最低的種類之一,基於全球暖化的影響,幼熊存活率由50%減至不到20%,《自然氣候變化》期刊研究指出,若全球暖化持續下去,野生北極熊19個亞種群恐在21世紀末前幾近滅絕。

北極熊的生存危機

站在全球暖化的最前線,人類活動為北極熊造成極大的生存威脅,科學家認為,如果全球暖化速率不減,可能在本世紀,北極熊的數量就會銳減三分之二,究竟是什麼原因導致北極熊瀕臨絕種呢?

浮冰減少:近幾十年來氣候迅速變暖,從 1979 年至 2020 年,北極海冰正以每十年消失 2.7% 的速度減少,部分地區以前全年都冰天雪地,但如今夏季已經沒有冰地;北極熊的棲地正快速消失,牠們要在沒有食物的情況下,耗費更多的能量游泳一段長時間,存活條件越來越艱難。

人為污染:人類在海洋排放的污染物會經水循環帶到北極圈,影響整條海洋生物生態鏈,當海豹吃了受污染的魚蝦後,身體就會存有有毒物質,然後北極熊獵食了海豹,又把有毒物質帶入體內,影響北極熊的器官功能與繁殖力,甚至禍延下一代,令幼熊一出世就有先天缺陷。

礦產資源開發:不少油、天然氣公司覬覦北極地帶的豐富資源,想要在當地進行近海及深海的採油與勘探工程,令北極熊棲息地嚴重被破壞,甚至產生漏油事件,原油的有毒物質會令當地生物死亡,同時亦降低北極熊皮毛的絕緣和隔熱效果。

獵殺:沒錯,直到今天依然有人在獵殺北極熊,基於傳統文化背景,加拿大政府會頒發許可證予原住民「紐特人」,讓他們在指定配額下合法獵殺北極熊,市面上有些旅遊公司會向紐特人購買許可證,專門為富人度身訂造高價狩獵旅行,期間客人可以射殺北極熊,甚至把屍體製成標本或紀念品,行為令人髮指!

北極熊冷知識

黑熊變白熊?:黑變白,有可能嗎?答案是,在北極熊身上就有可能!原來北極熊皮膚是黑色的,而毛髮實際上為透明,在陽光和冰層的反射下變成白色。他們豐厚的皮毛與脂肪可以有效保暖,防止體溫流失;所以北極圈溫度上升,牠們亦會更容易因為過熱而死亡。

追蹤專家:北極熊堪稱北極界GPS,有極強的嗅覺,可以聞到冰面下幾公尺深的海豹和一公里以外的獵物。牠們每隻都是游泳健將,能以約時速10公里的速度日游97公里!幼熊因為脂肪層不夠厚,母熊會儘可能都不要小熊落海,但現在浮冰越來越少,熊媽媽需要帶小熊長泳覓食,令小熊失溫溺死的機會增加許多。

跑得快過馬:不要以為北極熊只是懂游泳,捕獵時,牠的奔跑速度也可達每小時40公里,平均時速快過現在的世界百米冠軍保持紀錄!

禮貌之熊:北極熊的族群擁有獨特的溝通方式,例如請求同伴給予食物時,會用碰鼻表示向對方打招呼,如果有禮貌,對方就會願意分享食物,說不定比人類更有禮貌!

天生三眼皮:女孩們可能會相當羨慕,北極熊不僅擁有雙眼皮,還有「三眼皮」!第三層眼皮可以減少進入眼睛的紫外線輻射量,保護牠們的眼睛,即使長留雪地都不會受反射日光造成的雪盲症傷害。

皮毛超好用:用毛巾把身體擦乾,這可不存在於北極熊的字典裡,因為牠有兩層皮毛,外層的護毛可以保護內層在海中不被弄濕,游泳後只需要搖動身體就能回復乾爽!

北極熊之獄:在加拿大曼尼托巴省北部的丘吉爾鎮上,因為北極熊的數量比人還多,大概有兩萬多隻熊,當地小鎮居民為避免被攻擊,設立了全球第一也是唯一的「北極熊監獄」,只要牠們越界就會被監禁30天,當地人不人道的表現引來國外媒體關注和廣大爭議。

極愛乾淨:在現今這個世界,北極熊愛乾淨的天性可能成為牠們的原罪,有被圈養的北極熊,因為想舔走身上不經意沾到的原油,而導致器官衰竭致死的例子。

2020年,人類因疫情被迫休止大部分活動,讓許多動物意外在這個「消失的一年」中獲得可貴的喘息空間,不必再為了生存戰戰兢兢。如今,隨著世界開始逐漸恢復正常運作,動物保育可不能因此擱置、懈怠,透過報導了解牠們的困境,進而改變你我的行為,即便遠在電腦的另一端,也能為動物盡一份心力。

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