Amazon 為其 Project Kuiper 網路衛星群簽訂多達 83 次發射的合約

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Project Kuiper Launch Vehicle
Project Kuiper Launch Vehicle

Amazon 正準備要發射自己的 Project Kuiper 網路衛星群,與 SpaceX 的 Starlink 打對台,那自然就要有發射的火箭才行。由於堅持不使用競爭對手的服務,因此 Amazon 宣佈了與 Arianespace、ULA、以及同門的 Blue Origin 簽約,將由三間公司執行多達 83 次的發射任務,將 Project Kuiper 3,236 顆衛星群當中的「大部份」載送升空。這號稱是史上最大的單一商用發射合約。

83 次的發射中,ULA 佔了最大宗,共提供 48 枚 Atlas 和 Vulcan Centaur 火箭進行發射。Arianespace 的 Ariane 6 火箭則是次之,提供 18 枚火箭,而 Blue Origin 則是最少,僅由 New Glenn 火箭提供 12 次的發射。不過,Blue Origin 這邊還有再增加最多 15 次任務的選項,而且 New Glenn 一次的載送量應該要大於 Vulcan Centaur 或 Ariane 6 不少,因此總衛星數不見得會輸給其他兩個服務。

然而,Amazon 眼前就有兩大難題。首先,是除了 Atlas 火箭之外,其他包括 Vulcan Centaur、Ariane 6 和 New Glenn,其實都處在八字沒有一撇的狀態。Vulcan Centaur 和 Ariane 6 暫定計畫都是今年內首飛,而 New Glenn 則是計畫明年首飛,但我們都知道火箭測試計畫的時程很容易便向後拖延(望向 SLS),而且從首飛到量產勢必也會有一定的延遲,Amazon 要到什麼時候才能開始建構衛星群,其實有著不小的未知數。而另一方面,除了 New Glenn 之外的另外兩支火箭都沒有設計重複利用的能力,因此一年能發射的數量會受限於產能,應該很難趕得上 Falcon 9 現在瘋狂的發射頻率。

這都將使得 Amazon 建構衛星群的速度更加落後於 Starlink 或甚至 OneWeb,說不定等到 Project Kuiper 能試運轉時,Starlink 都早就開始提供全球服務了。為了不「資敵」,Amazon 的這個選擇不僅發射成本更高,而且而被迫落後競爭對手數年的時間。是否划得來,還真是很難說呢。