C-130成功回收X-61A無人機 空中母艦概念里程碑

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編譯賴名倫/綜合外電報導

美軍「國防先進研究計畫局」(DARPA)5日宣布,X-61A「小精靈」(Gremlins)實驗無人機,首度與配備機載回收系統的C-130母機,完成空中回收驗證,成為空中部署無人機計畫的重要里程碑。

這次在猶他州杜格威試驗場的測試是「小精靈」的第4次飛行測試,共投入2架X-61A,先執行共同編隊飛行與安全距離驗證,再進行機載回收測試。DARPA證實其中一架在測試期間墜毀,但另一架編號005的「小精靈」則順利被C-130回收。

有助實現分散式空中作戰

「小精靈」的回收過程,與現行飛錨式空中加油異曲同工。C-130母機先釋出「小精靈自主對接系統」(GADS)的軟式纜線,「小精靈」則自機頂伸出連接器,兩者成功對接後,「小精靈」會關閉發動機、疊收機翼,C-130母機隨後回收纜線,並由伸出機尾艙門的捕捉爪穩穩「抓住」小精靈,然後再回收進入C-130貨艙。

這段過程乍看簡單,實際上卻不容易,DARPA在此前的飛行測試中,曾多次進行嘗試,但只有在去年8月第2次飛測時,一度對接成功,隨後「小精靈」則脫離對接,以降落傘落地回收;至於10月的第3次飛測,9次嘗試對接、無一成功,DARPA當時形容,每次都「只差幾公分」就能接上。

DARPA「小精靈」計畫的專案負責人凱爾洪中校強調,這次成功不僅證明了空中回收系統的可靠性,對於未來實現「分散式作戰」也深具參考價值。而X-61A可望繼續進行更多測試,提供相關數據改良整套系統。

小精靈可使用20次 成本低

在DARPA設想的概念中,X-61A「小精靈」能由母機在對手防空範圍以外,進行距外投射,深入敵境執行情監偵(ISR)與電戰任務,再由「空中母艦」進行回收,回收後只需進行簡單維修,便可於24小時內再次執行任務。每架「小精靈」的機體壽命可承受20次任務,與大型可重複使用無人機相比,可以更低成本完成任務,其簡易結構也可大幅降低後勤負擔。

美軍希望能藉由C-130與X-61A的搭配組合,實現空中母艦執行「分散式空中作戰」構想。(取自DARPA網站)

X-61A無人機完成纜線對接後,開始回收,接下來將由捕捉爪固定,回收進C-130貨艙。(截自DARPA影片)

DARPA視X-61A為一款可重複回收使用的低成本無人機,較現役大型無人機具有更佳的成本效益。 (截自DARPA影片)