長征五號火箭殘骸無害地落入了印度洋中

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長征五號火箭殘骸無害地落入了印度洋中
Long March 5
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中國在 4 月 29 日時順利地發射了天和核心艙進入軌道,但入軌的不止太空艙而已,還有發射的長征五號 B 型運載火箭的整個下級火箭。由於下級火箭並不受控,在過去一個禮拜的時間內雖然軌道高度逐步在降低,但卻無法準確預測回返的時間與地點,只能大概推斷會在在週日落回地球。幸好,最後回返的地點位於印度洋上空,並沒有殘骸掉到人口聚居處的消息。

此番發射太空站天和核心艙的長征五號 B,採用的是個比較特殊的構型,沒有第二級火箭的設計,而是天和直接裝在下級火箭上。這意味著下級火箭必須推著天和一路到軌道上,在分離之後自身也依然維持著相當高的軌道,只能依靠空氣阻力降低高度。不過,由於地球上空的重力分佈並不均勻,再加上空氣密度會受到太空天氣的影響,因此下級火箭受到的阻力並不均勻,也無法預測,讓火箭最終會落於何處成了未知數。一直到墜落前 12 小時,也只能推算它會落在由印尼到印度洋間,包括澳洲在內的一大片廣闊地區的某處。

下級火箭重約 23 公噸,雖然遠遠不是人類由低地軌道脫軌的最重物體,但相對來說己經是比較重的一個了。俄羅斯的和平號太空站差不多有 130 公噸重,但 1996 年回返地球的整個墜落的過程幾乎完全在控制之中,準確地依計畫落入太平洋。美國的 Skylab 太空站則是不受控的墜落物中最重的一個,差不多 77 公噸重,在 1979 年回返時雖然 NASA 努力地透過改變姿態來調整落點,但最終還是有部份殘骸落到了澳洲,被當地一個小鎮以亂丟垃圾開罰了 400 澳幣。

在長征五號之前,由軌道回返的最重火箭零件,是發射 Skylab 時所用的 S-II 上級火箭,重達 36 公噸。這個上級火箭在太空中待了足有 18 個月才終於落回地球。而就算是以回收火箭著稱的 SpaceX,在三月底時也有一具 Falcon 9 的上級火箭因為燃料不足以點燃 Merlin 引擎,因此只能讓它以不受控的形式落回地球,為美國華盛頓州帶來一場煙火秀。

不過,以中國的科技與火箭實力,每次發射長五 B 後都要玩一把俄羅斯輪盤,賭一下火箭不會落在人口密集處,實在頗有損形象。如果能每次都準確地控制回返到大海中的話會更讓人放心囉。