Google進軍服務行業 從氣球和光纖項目開始

36氪

本文作者Alexei Oreskovic,原文載於路透社。

從向平流層升送熱汽球提供無線網絡,到為公園提供免費Wi-Fi服務,Google在這些新興網絡服務上花費不菲。而它們,很可能在某一天挑戰傳統電信運營商與有線電視公司的地位。

最近幾個月,Google宣布將取代電信運營商AT&T為全美7000家星巴克提供免費互聯網接入服務,它已經向美國監管機構提出申請更多無線波段;為給偏遠地區提供互聯網服務,它還在南太平洋地區測試了30個太陽能供電的熱氣球。

接著是Google Fiber項目——高速有線電視和互聯網服務,去年年底在堪薩斯城啟動試點運營,將來還會擴展到奧斯汀和猶他州的普羅沃。光纖的網絡速度高 ​​達1Gbps,比美國網絡的平均速度要快100倍。

Google Fiber
“鑑於Fiber 這一項目的行業影響力和社區用戶對它的歡迎程度,Fiber 在Google 內部堪稱寵兒。”Google Access 一位前成員這樣說。

隨著在移動端推出更多的音樂、視頻等內容服務,Google 在帶寬拓展上用功越來越深。Fiber 之類的網絡接入服務可能是其業已成熟的搜索業務之外又一個驅動營收的業務版塊,這讓Google 能夠更加深入地認識用戶上網習慣,將進一步提高廣告投放的精準度。

有分析師說,由於互聯網接入服務行業並不契合其固有優勢,Google 在利潤上可能會受到傷害。它鬚麵對行業中老牌玩家的競爭,如AT&T 或者時代華納有線電視集團。

內容提供商與渠道運營商的矛盾早已有之。比如,Netflix(每月視頻流傳輸總量達數十億小時)就譴責有線電視集團Comcast Corp 給自家內容更多優先權。

早在2011 年Verizon 曾對FCC“網絡中立原則”提起訴訟,目前,禁止互聯網運營商屏蔽或限制其競爭對手網絡內容播出的新規則仍在製定之中。

“用戶想提升網速,他們不希望人為限制因素影響網絡運行狀況。”Google Access 總經理Kevin Lo 如是說。

建設高速網絡是一項繁重的工程,需要開挖街道、與當地政府部門協調好關係以獲得現有的市政電線桿利用權限。一些行業觀察家說,由於目前Fiber 的業務覆蓋區並不大,且沒有太多在線服務需要如此高的帶寬,因此短期內它對有線電視網和電信公司的威脅比較有限。

4 月份時,時代華納有線集團總裁Rob Marcus 說過,“雖說Google Fiber 僅覆蓋了4000 多個家庭,但至今並沒有多少用戶流失。”AT&T 在4 月份表示,如獲地方政府授權,它也將在奧斯汀建設1Gbps 的光纖網絡。

“如果Fiber 類業務不斷增長的話,它將引起網絡接入行業的重新洗牌,我不由想到,現有格局下的老牌玩家會如何應對。”Sequoia Capital 風投合作人Bill Coughran 說。他曾是Google 工程部門高級副總裁且參與過Fiber 項目。

Google 今年總營收目標為600 億美金,為助力該目標的實現, Fiber 業務需要大幅擴大規模。舉例來說,在一個共有100 萬家庭的城市裡,如果有20 萬個家庭使用了Google 每月120 美元的電視和互聯網服務,那麼其保守的收入估計也有2.88 億美金。如果Google 能拿下一半的家庭,一年的收入就是7.2 億美金。

伯恩斯坦分析師Carlos Kirjner 估計,在大堪薩斯城地區面向30 萬個家庭開放Fiber 業務的成本是1.7 億美金。相應地,將Fiber 業務拓展到美國2000 萬個家庭的成本在100 億—150 億之間,這在Kirjner 看來是不可行的。

大規模拓展網絡接入業務在短期內會略挫Google 營運利潤率,其核心互聯網業務該比率約為45%。相應地,傳統的有線電視行業這個數字僅為35%。

Gradient Investments 組合基金經理Michael Binger(他持有Google 股份)表示,他對Google 現階段在Fiber 這類項目的投資尺度還算滿意。但如果Google 在此類項目上有大幅動作的話,如在全國范圍內投資高速網絡,他說,“我會要求了解詳細願景及將來如何產生經濟回報的問題。”

Google Loon
坐擁540 億現金資產,Google 有財力支撐像Fiber 和Loon 這樣的實驗項目。負責Loon 的秘密軍團Google X 專門負責像自動汽車之類大膽的、未來主義風格項目。

Loon 採用12 米高、超高壓、太陽能供電的熱氣球提供空中無線網絡。它們會隨著低速氣流在平流層中飄浮,晚上則通過電池供電。6 月份時,Google 在新西蘭上空測試了30 個氣球,網絡服務的流程大致如此:信號從氣球傳輸至地面天線,再經由地面天線傳輸至無線設備,據說網速可與3G 相媲美。該項目最終目標是讓足夠多的氣球飄在空中提供網絡服務。雖然分析師說這讓Google 面臨著技術和監管雙重挑戰。

另有一些投資者則認為這些項目是浪費資源。Needham & Co 分析師Kerry Rice 說:“有些華爾街人士認為Google 應該停止投資此類很可能變現率不高的項目。”不過他也說,Google 自有的高速網絡會對包括YouTube 在內的在線業務提供有力支持,增加播放時長意味著可以​​插播更多廣告。

YouTube 5 月份的播放時長為60 億小時,其目標是幾年內達到每天10 億小時的播放時長,帶寬是拉高收視總量的關鍵,某知情人這樣說。Google 則對此不予置評。

擁有網絡運營渠道意味著Google 可以更了解用戶上網習慣,這有利於優化廣告投放精準度。“如果你是網絡運營商,通過監測流量你就第一個獲知人們在做什麼。”Gartner 分析師Ian Keene 解釋說。

Google 在紐約和舊金山的城市WiFi 網絡中已有佈局,而其即將為星巴克提供的免費無線網絡服務則十分有利於推廣其包括音樂在內的媒體內容,最重要的一點還是,這利於優化廣告投放精準度。

“各路玩家諸多努力並非純粹為了互聯網社區的利益,他們真正看在眼裡的是這些動作催生的新行業版圖。”Forrester Research 分析師說。

SOURCE:reuters.com

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