SpaceX下一步:9月送平民遊太空 繞著地球玩

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SpaceX太空船2日凌晨成功帶回四名太空人,返抵地球降落墨西哥灣,地面控制中心呼叫太空人說道:「歡迎回到地球,參加飛行常客計畫的旅客,你已獲得6800萬的里程。」平安完成任務,也讓馬斯克(Elon Musk)向載送普通民眾上太空的目標,又邁進了一步。

太空人霍普金斯(Michael Hopkins)、葛洛佛(Victor Glover)、華克(Shannon Walker)與野口聰一去年11月前往國際太空站,完成半年的任務,2日晨順利返回地面。

馬斯克理想崇高,希望提供定期商業航班往返太空,而SpaceX的下一個任務預定於9月,將是第一個載送全部成員為一般民眾的太空航班,花上幾天繞行地球。任務代號「Inspiration4」由具備飛行員身分的企業家薩克曼(Jared Isaacman)資助。

國家航空暨太空總署(NASA)在「商業載人計畫」(commercial crew program)決定將太空航班外包民間公司,放眼讓平民也能上太空。SpaceX飛行可靠性資深顧問庫尼斯曼(Hans Koenigsmann)表示,2日的降落讓公司對提供一般民眾定期航班更具信心。

他說:「放眼日後,我們準備好踏出這重要的一步,再送平民太空人完成任務,第一次飛行將別具意義。」SpaceX日後行程滿檔,Inspiration4任務之後,10月將再提供航班載送NASA太空人,明年1月則要載平民前進太空站。

明年的任務由公理太空公司(Axiom Space)籌畫,由公司副總裁,前NASA太空人羅培茲-阿勒格里亞(Michael López-Alegría)領航,其他三位乘客每人將支付5500萬元。

雖然本次返航堪稱毫無瑕疵,但NASA人類探索行動負責人凱西‧路德斯(Kathy Lueders)表示不得因此自滿。太空飛行在流行文化中被過度浪漫化,但在現實中仍非常危險,工作量龐大,需仰賴毅力才得以完成。

她說:「我們其實還算在起步階段,為了使太空飛行更加容易而努力。但我們正為太空飛行打下基礎,這讓人非常興奮。」2日的返航為SpaceX完成的第一個完整任務,雖然已兩次載送太空人前往太空站並順利返航,但仍有諸多細節須被證明安全無虞。

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