機器人換人時代來臨

【文╱陳怡如】
先探投資週刊

「工業4.0」這個創新模式正在啟動,那就是「網路工廠」。這是運用雲端技術應用於工業的智慧化生產。而進入「工業4.0」的基本要件是生產線上以機器人取代從事重複工作的工人。全球進入高齡化、人口紅利下降,製造業大國想辦法提高生產效率,尤其曾是世界工廠的中國最為積極,工業機器人的需求也被引爆!

最近一部與醫療有關的日劇,每一集的場景都發生在手術室,其中有一集就道出使用機械手臂開刀的趨勢。這不是科幻劇,而是現實中正在發生的醫療革命,透過電視劇畫面,千萬不要只驚訝於科技的進步,或認為只是劇情安排,而是要正視機器人就要改變人類的生活。這個變化將不僅發生在醫療系統,更大的成長是廣泛地應用在工業製造,尤其是中國步入後工業化社會,力促產業升級,對機器人的需求更居世界之冠。

回到前述日劇,劇情描述兩個身分地位截然不同的病人患有相同的心血管疾病,同樣都有必須快速復原的需求,不能接受傳統鋸開胸骨的大手術。沒錢的老百姓得到醫術精湛的外科醫生治療,採用只有少數醫生做得到的手術方法;地位崇高的病人在大醫院接受最先進的機器人手術,操作機器人的並不是特別優秀的外科醫生,但是透過機器人手術,治療效果和優秀的外科醫生手術一樣。

工業機器人需求大增

撇開劇情想探討醫院向錢看的心態,機器人手術和優秀的外科醫生,兩者之間有什麼差別?一台可以做出精密動作的機器人要價不菲,因此機器人手術的費用相當高,對一般人而言是沉重的負擔。但是,從另一方面來看,要培養一個技術超群的外科醫生,必須累積為數可觀的開刀經驗,醫生的成長速度往往趕不上病患數量的增加速度,有了機器人手術,年輕的外科醫生可以縮短開刀技術累積的時間,藉由機器人完成高難度的手術。

套用到工業機器人的需求,也是效率、產品品質和成本之間的拉鋸。

歐洲準備推動「再工業化」、美國則提出「重返製造業」的戰略目標,以及中國在後工業化階段的產業升級,讓機器人需求大增,相關的產業前景一片看好。

工業機器人從焊接、上下貨╱搬運,到塗膠、拋光、組裝等,各種生產工序都有。有別於自動化設備,工業機器人是自動化生產線中特殊的一部分。面向工業領域的多關節機械手或多自由度的機器人,是自動執行工作的機器裝置,可以接受人類指揮,也可以按照預先編排的程序運行,現代的工業機器人還可以根據人工智慧技術制定的原則綱領行動。

在成本的考量下,過去工業機器人多用於危險的工作環境,或是生產品質要求穩定的行業如:汽車。不過,在人工成本不斷地上漲,工業機器人已經更廣泛地被安裝在生產線上了。

根據國際機器人聯盟(IFR)的統計,金融風暴發生之後,全球產業結構轉變,工業機器人的需求也大增,二○一一年全球機器人市場創下一六.六萬單位的歷史新高,一二年雖然小幅衰退四%至一五.九萬單位,但還是歷史次高,主要是因為電子行業需求的下降。

機器人的最大市場是日本,而中國則是成長最快的地區。○五年到一二年,中國的年複合成長率高達二五%,一二年銷售到中國的工業機器人約有二.三萬單位(不包括中國產的機器人與富士康的機器人),僅次於日本。而IFR估計,到一五、一六年,中國就會超越日本,成為全球最大的機器人市場。

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