「不作惡」信念安在?Google巨人陰影 小型網站瑟縮

鉅亨網陳怡君 綜合報導

從二月開始,比價購物網站 Nextag 產生自 Google 搜尋引擎的流量直直落,幾乎掉了一半,工程師忙不迭確認是否是自己出錯,因為一些意外變化導致被 Google 演算法自動降級,不過並非如此。

《紐約時報》報導,Nextag 從前五個月開始增加一倍的 Google 付費搜尋廣告支出,索費不貲,卻是留住顧客的必要之舉,因為 Nextag 的總流量有 60% 來自 Google 的免費搜尋服務與付費搜尋廣告。Nextag 執行長 Jeffrey G. Katz 表示:「我們不得不花錢,畢竟我們生活在 Google 世界。」

美國、歐洲監管機構針對全球網路搜尋與廣告巨擘 Google 進行徹查,這是繼 1990 年代微軟遭到控訴以來規模最詳盡的調查行動。Google 佔有美國 67% 的搜尋市場,搜尋廣告收入更強佔 75%。

坐大無罪,但當強大的企業利用商業優勢扼殺競爭,就違反了托辣斯法。

政府關注的是在 Google 龐大經濟生態體系下,仰賴其搜尋結果排名而活的網站存亡。活在巨人陰影底下,是甚麼滋味?Google 帝國子民的感覺既微妙又複雜,景仰與恐懼並存。

Google 與網站、出版商、廣告商之間的關係宛若不平衡的天秤。不過 Google 還是培養了機會沃土,Google 生態體系為美國 180 萬企業、網站、非營利組織締造 800 億年收益。

據傳美國聯邦貿易委員會的工作人員建議準備對 Google 進行反壟斷訴訟,不過此舉須先由委員投票決定,即使如此,美國政府與 Google 還是能夠達成和解。

Google 之所以引起反壟斷官員的注意,是因其將搜尋引擎勢力延伸至電子商務與地方商店評價等領域。Google 是否利用其搜尋引擎推廣自家產品如 Google Shopping 和 Google Plus Local,而對競爭對手造成不利。(接下頁)

對決策者而言,Google 的案子頗為棘手。F.T.C 高級顧問、哥倫比亞大學法學院教授 Tim Wu 指出:「「處理舉世矚目的壟斷者如 Google,對反壟斷來說是個極大挑戰。目標是放在激勵他們以持續創新來保持競爭力,而非阻撓競爭對手。」

但是 Google 演算法很神秘,任何變化都可能擾動網站排序。

Google 聯合創辦人與現任執行長 Larry Page 上月出席 Google Zeitgeist 會議時表示,鑒於規模與覆蓋範圍,他能理解政府對 Google 進行審查,他坦言:「我們所做的許多決定,都會為很多人帶來影響。」

主要原因是 Google 不斷調整其搜尋演算法,Google 聲稱這是為了改善服務,淘汰品質低劣的網站,顯示最有用的結果,並不一定會連結到 Google 產品。Google 網路垃圾郵件團隊領導者 Matt Cutts 說:「我們的首要與最高目標是讓使用者盡快得到他們所需的訊息。」

以提供選舉資訊的 vote-USA.org 為例,在 2004 與 2006 年兩次選舉中,使用者在該網站創造數十萬「投票樣本」。但網站經營者 Ron Kahlow 指出,到了 2008 年,流量劇降。去年 F.T.C. 調查人員詢問 Kahlow,是否認為他的網站是 Google 降級的目標,他當時回答「不」,但自此開始,他觀察到 Google 開始推廣尋找投票地點與虛擬投票的功能,如同他的網站主要服務項目。

Kahlow 說:「當時我不認為那是蓄意的,但現在我有不一樣的想法,我確定他們意識到投資在政策上是有利可圖的,我確定他們想分一杯羹。」

此外,早在去年,美國小型地方新聞網站經營者也發現他們的讀者數量大幅下滑,這些網站從流量主要來源 Google News 中消失了。經營者們寫信給 Google,也在論壇上發表疑問,但徒勞無功。另一家加州柏克萊地區新聞網站 Berkeleyside,同樣受到相同待遇,但很幸運的,有一名讀者剛好就在 Google 工作,答應將會私下查詢問題何在,12 小時後,網站重現 Google。Berkeleyside 聯合創辦人 Lance Knobel 評價 Google:「這是一家完全不透明的企業。」(接下頁)

6 月北卡羅來納州當地新聞網站 CaryCitizen 也被 Google News 刪除,創辦人 Hal Goodtree 表示,Google 給他的回應是「無法提供細節」,8 月,Google 又通知他「我們最近重新評估您的網站,決定將它再次增加到 Google News。」訊息僅止於此,沒有任何進一步的解釋。CaryCitizen 流量掉了 24%。

Larry Page 闡明 Google 的首要任務是持續精進產品,也就是更多蒐集與分析數據的服務。有些公司可能受到衝擊,但他說:「我們的工作就是服務用戶。」

如果你 Google 一個短語如「庭院 傢俱」,出現的不會只是一排藍色的其它網站連結,你會看到一些廣告,以米色背景做為識別。頁面右側放著幾幅產品圖片,連結到包括 Google Shopping 在內的購物網站,Google Shopping 下方則是標有當地商家的 Google Map,再往下捲動,才是我們所熟悉的藍色連結。

為了因應這種變化,Nextag 提出公司修正計畫,所有人 Katz 表示:「讓我們試試,做一家非常健康的公司。」不要太依賴 Google 了。