一個研究生的痛點 創造iPhone多點觸控

文╱Brian Merchant

工商時報【文╱Brian Merchant】

一個德拉瓦大學的電機工程研究生韋恩.韋斯特曼,在他的1999年博士論文〈在多點觸控平面上的手勢追蹤、手指辨識與和弦式操作〉中,寫了一段獻詞,將這本手稿獻給:我的母親Bessie,她運用多種聰明的方法,教導自己對抗慢性疼痛,也教導我這麼做。

若沒有韋斯特曼及貝西在面對慢性疼痛時,表現出有謀略的堅忍不拔精神,多點觸控可能永遠無法成功登上iPhone。

韋斯特曼念大學時,手腕得到肌腱炎,他在做論文時,雙手開始疼痛,必須在電腦前停歇數小時,開始試著自己發明解決方法。他拿了一個Kinesis公司做的人體工學鍵盤,加上滾軸,以便在打字時來回移動雙手,減少重複使力。

後來韋斯特曼跟著他喜歡的一位教授Neal Gallagher到德拉瓦大學。那時他對人工智慧有興趣,打算跟著一位有成就的教授John Elias攻讀博士。同時間,韋斯特曼的重複性過度疲勞損傷死灰復燃。

由於他再也受不了按壓按鍵,開始尋找鍵盤的替代品。他注意到雙手對零施力的輸入方式比較持久,像是光學按鍵和電容式觸控板。開始利用他的研究,打造新的觸控裝置,想到一些讓零施力的多指觸控板成功的點子。他會彈鋼琴,把10個手指頭全用上看起來好玩又自然,也啟發他去創造出像彈樂器那般流動的互動方式。

打造一個能支援多點觸控的裝置,主宰了韋斯特曼的研究方向。他那「新奇的輸入整合技術」,能辨認單一敲擊與多點觸碰。不管你正在使用什麼程式,都能在敲擊鍵盤和運用多隻手指進行互動之間流暢切換。

韋斯特曼的重點在於發展一套可以替代滑鼠與鍵盤的手勢,例如,用手指與拇指在觸控板上捏拉,就能…嗯,那個時候是剪下,而非縮放。把手指向右旋轉,可以執行開啟的指令,向左則可以關閉。他建立一套手勢辭彙,使得人機介面變得更流暢有效。

論文的成功使伊里亞斯和韋斯特曼士氣大振,師徒兩人覺得做出一個有市場需求的產品。他們在2001年申請專利,並成立FingerWorks公司,是在德拉瓦大學的羽翼下受庇護。

2001年FingerWorks發表iGesture觸控數字鍵盤,大約一個滑鼠墊的大小,可以用手指頭在板子上拖拉,感測器會追蹤到手指的動作,而且內建手勢辨識。這塊觸控板受到創意工作者的激賞。

在費城的一場投資展覽會上,他們引起一位企業家懷特的注意,並策劃了一個明確策略,跟當時主要科技巨頭會面,除了IBM、微軟、NEC,還有蘋果。他們有興趣,但是沒有人採取行動。

在2005年初,FingerWorks的iGesture觸控板贏得科技界大型年度商展「消費電子展」的最佳創新獎。但是那時,蘋果高層不認為FingerWorks有什麼值得追求,直到ENRI小組決定擁抱多點觸控。一位熟知當時交易的內部人士說,高層開了很低價錢給FingerWorks,2位工程師一開始是拒絕的。輸入團隊的主管霍特林還親自打電話說明原委,他們終於回心轉意。

懷特說,原本是一場授權交易,很快就變成收購交易。交易條件之一,是韋斯特曼、伊里亞斯加入蘋果成為全職員工,蘋果取得他們的多點觸控專利,進而把電容式觸控螢幕和多點觸控帶到產業的領先地位。

「iPhone是第一個真的成功擁有不管怎麼看都是一種類比介面的數位裝置,這是大躍進。」巴克斯頓說。蘋果讓多點觸控流暢起來,不過他們並沒有創造它。這件事情之所以重要就在:集體、團隊、多個發明家,奠基在共同的歷史上。普世流傳的核心技術就是這樣興起的。(本文摘自商周出版《解密IPhone》)

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