全球暖化的危險後果!西伯利亞永凍土解凍 古老「殭屍病毒」重現世間

全球暖化日益嚴重,俄羅斯西伯利亞快速暖化,近年夏天氣溫屢創新高,高溫及乾旱讓當地野火越來越頻繁發生,國際生物學資料庫BioRxiv近期刊登的研究指出,西伯利亞永凍土正在迅速解凍,越來越多封存在永凍土數千年的「殭屍病毒」都重現世間。

西伯利亞(Siberia)暖化速度大約是全球平均水準的4倍,法國、俄羅斯、德國研究人員組成的研究團隊表示,氣候變遷導致的永凍土融化可能讓大量古代病毒重現世間。該研究團隊先前曾從永凍土分離出古代病毒,並於2015年發表了研究結果。

從2015年開始,該研究團隊從西伯利亞的數個地點採集樣本。他們發現了一種會感染阿米巴變形蟲的巨大病毒,這種病毒活躍在數萬年前。該研究團隊表示,其中一些樣本位於土壤或河流中。

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該研究團隊表示已在西伯利亞解凍的永凍土發現13種以前未知的病原體,其中一種病毒是逾4萬8500年前被困在永凍土下。研究人員稱這些病毒是「殭屍」病毒,而這突顯了全球暖化帶來的潛在新危險

研究人員11月在「BioRxiv」網站寫道,這些新鮮病毒的分布位置很集中,這代表永凍土中的病原體可能比以前認為的更常見。該研究的共同作者、法國艾克斯-馬賽大學(Aix-Marseille Université)病毒學名譽教授克拉維里(Jean-Michel Claverie)向《華盛頓郵報》(Washington Post)表示:「每次我們觀察時,都會發現一種病毒。這是無法改變的事。我們知道每次要在永凍土中尋找病毒、傳染性病毒時,我們都會找到一些。」

儘管研究人員研究的那些病毒只會感染變形蟲,但研究人員表示,困在永凍土數千年或數萬年的其他病毒也可能傳播給人類及其他動物。

先前一些傳染病的爆發曾被歸咎是永凍土解凍,2016年一個偏遠的西伯利亞村莊爆發炭疽病,這與永凍土解凍後出現的馴鹿屍體有關。然而,炭疽病不是由病毒引起,也不是西伯利亞獨有,不太可能引起大範圍的疫情。

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那些沒參與該研究的病毒學家表示,西伯利亞永凍土下的病毒可能造成的疫情威脅在目前的公衛威脅排名不高。他們表示,那些在永凍土下存活數千年或數萬年的病毒往往不是冠狀病毒或其他導致疫情的高傳染性病毒。

一些科學家表示,北極地區的病毒風險值得監測。舉天花為例,天花病毒的基因構造可在長期冰凍條件下維持不變,如果人們偶然發現天花受害者解凍的遺體,就可能再次感染,而其他類別的病毒比較脆弱,更不可能在極度冰凍的環境下存活。

美國康乃狄克大學(University of Connecticut)病毒學家韋拉迪(Paulo Verardi)表示:「自然界有個巨大的天然冰櫃,那就是西伯利亞永凍土。」他指出,「那可能有點讓人擔憂」,尤其是病原體被冷凍在動物體內或人體內時。然而,韋拉迪也表示:「如果你做風險評估,風險非常低。」

許多病毒學家表示,他們更擔心目前人類之間傳播的病毒,而不是來自永凍土的病毒。2015年,研究人員發表關於西伯利亞永凍土發現的病毒研究時,美國國家過敏和傳染病研究所所長佛奇(Anthony S. Fauci)當時向《華盛頓郵報》表示,新的微生物一直出現或重新出現:「人們在永久凍土發現新病毒與這一切沒有太大差別,它的關聯性將取決於一連串不太可能發生的事件:永凍土的病毒必須能感染人類,然後它必須(引起疾病),接著必須能在人與人之間有效傳播。這可能會發生,但機率非常小。」

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許多病毒學家表示,造成問題的是現代病毒,這些病毒會感染人類,並導致有時難以控制的疾病,例如伊波拉病毒(Ebola)疫情、霍亂、登革熱、流感,而那些導致人類生病的病毒不太可能在永凍土表面發生的反覆解凍及冰凍中存活。

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