去年掉落砸中建築物,今年又來!中國長征五號火箭殘骸恐墜地球 估5/8重返大氣層「落點」難料…

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「這個火箭殘骸,據我了解,幾乎是整個火箭的主段部分,它正在下墜,美國太空司令部(U.S. Space Command)估計,會在5月8日左右(重返大氣層)。」 5月5日,在美國國防部舉行的記者會中,關於中國長征五號B遙二運載火箭的殘骸,有無可能墜落地球一事,發言人柯比(John F. Kirby),給出了上述回應。

上月29日,搭載中國太空站「天和核心艙」的長征五號B遙二運載火箭,成功發射,但在完成任務後,長約30公尺、重量估達21噸的火箭核心段(the core rocket stage),據傳已失去控制,且近日就會重返大氣層。

火箭殘骸體積大 穿越大氣層未必會燃燒殆盡

本周二,美國太空司令部發布公告,強調正持續追蹤長征五號B遙二火箭的殘骸位置,至於殘骸可能會落在何處,得等到「進入(大氣層)的數小時內」,才能明確掌握。

這類被稱為「太空垃圾」(space junk)的殘骸,體積較大者(例如火箭),即使經歷穿越大氣層的燃燒過程,仍可能「倖存」,並墜落在地球表面。

根據歐洲太空總署(European Space Agency)太空安全計畫辦公室負責人克拉格(Holger Krag),依經驗法則估算,墜落地表的殘骸重量,大約是原始重量的20%至40%。

雖然這些「太空垃圾」的重量,會在穿越大氣層時大幅減少,仍無法完全消除,外界對這類「天外之物」,掉落在人口稠密地區的擔憂。

中國火箭殘骸 去年5月曾墜落地表

對於長征五號B遙二火箭殘骸墜落一事,哈佛天文物理學家麥道威爾(Jonathan McDowell)在接受媒體採訪時表示,殘骸落入海中的機率較高,「這不是世界末日」。

但麥道威爾也提到,中國上次發射長征五號B火箭(遙一)時,就搞過一樣的「飛機」,「長長的金屬棒(指長征五號B遙一殘骸)飛過天際,砸壞了位於象牙海岸的幾棟建築物……(殘骸)大部分都燒毀了,但有很多金屬塊掉落在地面上,幸運的是,沒有人因此受傷。」

長征五號B遙一殘骸的墜落時間,是去年5月,當時墜落的殘骸,同樣是火箭核心段的部分,重量估約18至20噸,創1991年以來,墜落地表「最大太空垃圾」紀錄,且名列史上第4大「太空垃圾」。

排名在長征五號B遙一殘骸之前的3大「太空垃圾」,分別是1979年美國太空總署「天空實驗室」(Skylab)太空站的殘骸、1975年「天空實驗室」火箭殘骸,以及1991年蘇聯「禮炮7號」太空站殘骸。

在殘骸墜地前將之擊落?美國防部尚無此打算

麥道威爾分析,基於對火箭行進速度的考量,現階段,幾乎無法精確預估,殘骸會墜往何處,當情況出現細微變化,其軌跡就會大幅改變。

至於有無可能在殘骸墜地前,將之擊落?美國國防部長奧斯汀(Lloyd Austin)僅稱,盼殘骸掉落在不會造成人身安全的地方,「希望是(墜落)在海洋,我們有能力做很多事,但我們並未計畫擊落它。」

當媒體詢問,人們是否需要採取任何預防措施時,麥道威爾答道,「(殘骸)造成傷害的風險非常小……因此,我不會讓人身威脅的考量,剝奪我任何一秒的睡眠時間。」


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