台美帛聯盟 與大陸直球對決?

湯紹成
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(圖/本報系資料照片)
(圖/本報系資料照片)

友邦帛琉總統惠恕仁來訪,主要是在準備兩國之間即將啟動的旅遊泡泡,但因台帛之間關係正常,而美國駐帛琉大使倪約翰卻也同行,據傳拜登政府還正準備發布關於對台交往的指南,使得美國外交官更容易與台灣官員接觸,台美帛合作引起關注。

帛琉距菲律賓東南方約880公里,全國由340座島嶼組成,總面積為459平方公里,人口只有2萬,人均約1.7萬美元,主要經濟來源是觀光業。帛琉雖與90個國家建立外交關係,但只在美國、台灣與日本等國設立大使館並派駐大使,可見台帛關係對於兩國的重要性。

在美國託管統治50年後,帛琉於1994年獨立,但因兩國曾簽訂《自由聯合協定》,美方得以掌控帛琉國防50年。再因近來美國抗中之故,帛琉位於美國第二島鏈的戰略地位凸顯,因而兩國關係緊密,美國還在帛琉重建既有的軍事基地,也已加強其海軍陸戰隊軍事設施並曾舉行聯合軍演。台灣與帛琉中間是菲律賓海,這是近來美國羅斯福號、雷根號等航母演習的地點,可見台帛之間相互重要的戰略地位。

近年來,大陸觀光客約占帛琉每年觀光人數的一半,但因雙方談判建交問題未果,中方立即禁止國人往訪,造成帛琉相當大的損失,亦可見美中兩大國在當地的博弈。此外,美方不但以贈送疫苗來拉攏帛琉,台灣也曾致贈約5000萬台幣的醫療物資,台帛雙方的醫療交流也甚為密切,以至於兩國關係甚為穩固。

倪約翰雖是職業外交官,但他曾是美國海軍陸戰隊太平洋地區的外交政策顧問,具有一定的軍事經驗,因而此次與帛琉總統同訪台灣,是否與三邊軍事合作有關,不得而知。他若是採低調來台的作法,外界也無從知曉,況且這至少需要美國國務院的同意,可見美方確實不再避諱。

蔡英文於2019年訪問帛琉時,美國時任駐帛琉大使哈亞特也曾在國宴與總統同桌互動。但在川普卸任前幾天,美駐聯合國大使克拉芙特計畫訪台,其專機都已起飛,但最後因北京強烈警告後折返。近來還有日本以及一些歐洲國家的美國大使,也與我方駐當地的代表會見,但此次倪約翰偕同駐在國總統訪台灣還是第一次,可見美方對台的用心。

近年來,因南海、台海與東海情勢詭譎,大陸《海警法》於2月生效,導致台美簽訂《海巡合作備忘錄》,此乃美國總統拜登上任後第一份台美合作備忘錄,雙方還設立海巡工作小組。而台灣與帛琉也簽有海巡協定,兩國還在2019年舉行聯合演習,帛琉與美國也有國防合作計畫,因而形成台美帛三方的海巡聯盟,導致共軍單日派出10~20架次戰機擾台,兩岸關係再陷緊繃。

海巡雖不屬海軍,但仍有「第二海軍」之稱,目前台美之間的備忘錄,再加上帛琉的角色,勢將牽動南海的敏感情勢,乃因我方即以海巡部隊駐紮太平島,日後台美若在第二島鏈進行軍事合作,那將更激發北京的反應,我方真的做好直球對決的準備了嗎?(作者為國立政治大學國際關係研究中心兼任研究員)