史上最完整恐龍蛋出土 胚胎出現「現代鳥特徵」震驚科學家

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「英良貝貝」被認為是史上最完整的恐龍蛋化石。(圖∕翻攝自推特)
「英良貝貝」被認為是史上最完整的恐龍蛋化石。(圖∕翻攝自推特)

[周刊王CTWANT] 化石是人類研究物種演化的關鍵,但並非所有生物都能留下遺骸供人類解惑。來自中國大陸的「英良貝貝」(Baby Yingliang)恐龍蛋化石,不僅保存近乎完美的胚胎樣本,研究人員在這顆有6,600萬歲的恐龍蛋中,還發現胚胎呈蜷縮姿勢與現代鳥類胚胎類似,科學家表示從未在恐龍胚胎的化石中見到這情況。

綜合外媒報導,由中國大陸、英國與加拿大組成的研究團隊,對館藏於福建省英良石材自然歷史博物館(Yingliang Stone Nature History Museum)的「英良貝貝」進行研究,發現蛋內居然完整保存一隻待孵化的胚胎骨骼,且有現代鳥類胚胎在接近破殼前獨有的蜷縮(Tucking)行為,蜷縮被認為是現代鳥類成功孵化的關鍵,由發育中胚胎的中樞神經觸發的蜷縮,若未引導胚胎至破殼最佳位置,屆時幼鳥將因無法啄破蛋殼而死於蛋內。

英良貝貝的胚胎骨骼化石。(圖∕翻攝自iScience)
英良貝貝的胚胎骨骼化石。(圖∕翻攝自iScience)

研究團隊還發現,「英良貝貝」頭部擠在雙腿間、全身蜷在一起,呈現與現代鳥類胚胎在發育第17天 (即孵化前幾天)的相同姿勢,似乎正要從殼中孵化,但某場未知意外導致蛋被掩埋,來不及讓「英良貝貝」誕生在世界上,卻也讓牠免於被食腐動物吃掉並幸運保存至今。此外,研究人員還在蛋內發現疑似「氣室」的縫隙,這點也與現代鳥類的胚胎一致。

事實上,「英良貝貝」本身不是近幾年的發現,早在2000年,中國礦業公司英良集團(Yingliang Group)就在江西省贛州發現這顆恐龍蛋,但當時被當成普通的恐龍蛋化石處理,直到該公司在2015年準備籌建英良石材自然歷史博物館時才重新注意到它。研究團隊推測,這顆長約17公分的恐龍蛋化石,若幼龍順利孵出,將是條長約27公分的「小傢伙」,其種類應為盜龍類的一種。

科學家發現英良貝貝與現代鳥類的胚胎有許多相似之處。(圖∕翻攝自iScience)
科學家發現英良貝貝與現代鳥類的胚胎有許多相似之處。(圖∕翻攝自iScience)

目前科學家認為,盜龍類恐龍通常長有羽毛,但目前仍不清楚牠們能否像現代鳥類一樣飛行,其中較小的物種與雞大小差不多,大型的巨盜龍則身長達8公尺,而盜龍類食性包括植食性、雜食性和肉食性。這份「英良貝貝」的研究在2021年12月22日發表於《iScience》雜誌。

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