國家地理新鮮聞:神奇雞化石出土

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古生物學家以3D列印技術做出實際大小的「神奇雞」頭骨模型
古生物學家以3D列印技術做出實際大小的「神奇雞」頭骨模型

作者:John Pickrell/呂玉嬋編譯

美國國家地理學會(National Geographic Society)已有130年歷史,對人類知識和心智的影響及貢獻,是無遠弗屆的。這個學會也是目前世界上組織最大的非營利組織。

除了雜誌和電視頻道之外,這個學會也提供一項新聞服務(National Geographic News Service),由他們的專家提供最新的有關人、動物、環境等訊息,分別出現在該會社的新聞頻道及網站。講義與國家地理學會的這項合作,每月以固定專輯方式出現,由資深譯者呂玉嬋主編、翻譯。

二十一世紀初,在比利時和荷蘭邊境附近,一個喜愛化石的民眾撿到了一塊撲克牌大小的石塊,在這塊毫不起眼的小石頭上,居然完整保存著一個小巧的頭骨化石。

經過專業研究分析後,英國劍橋大學古生物學團隊發現,這塊化石屬於一種曾與恐龍共同在地球上生存的鳥類,可追溯至六千七百七十萬年前的白堊紀,是迄今發現最古老的現代鳥類直系親屬。

科學家將這種鳥正式命名為「Asteriornis Maastrichtensis」,可能約四百克重,此外還取了一個可愛的暱稱,叫牠「神奇雞」(Wonderchicken)。

六千六百萬年前,一顆小行星撞擊地球,大多數的鳥類與多數的大型陸地動物一同滅絕,因此現代鳥類全來自白堊紀末期出現的今鳥亞綱。這塊化石讓科學家首次得以想像恐龍時代的鳥類,依據骨頭的特徵判斷,神奇雞極有可能與雁形目(鴨、雁和鵝)和雞形目有共同的祖先,而雁形目和雞形目正是現代鳥類家族樹中最古老的分支,許多其他鳥類種群可能直到小行星撞擊之後才出現。

過去南半球發現過許多古老的現代鳥類化石,比如在南極洲出土的維加鳥,根據分析,有六千六百五十萬年的歷史。因此,一些古生物學家認為,現代鳥類起源於恐龍時代的岡瓦納古陸(Gondwana,假設存在於南半球的原始古大陸,又稱南方大陸),不過神奇雞化石打破了維加鳥的記錄,已經顛覆了這一假設。

然而,專家坦承,現今唯一能夠百分之百肯定的是,現代鳥類的地理起源非常神祕,而且缺乏許多證據,只能冀望未來再發現更多的化石,才能確實找出現代鳥類的起源。