大陸「天眼」探索外星生命 接到30億光年外神秘訊號

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圖/翻攝自CCTV
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2020年12月1日,建在波多黎各的美國「阿雷西博」射電望遠鏡,因為支撐接收宇宙訊號饋源器的塔尖斷裂,造成重達900噸的接收平台從高空墜落,砸毀望遠鏡反射盤表面,雖然沒有造成人命傷亡,但也宣告這座為科學界貢獻57年的望遠鏡,正式退役。

這次意外,讓建在大陸貴州黔南丘陵區的「FAST」,成為全球唯一的「天眼」,本來低調神祕的「大陸天眼」一夕之間進入國際視野,也令外界好奇,是什麼樣的原因,大陸會興建這座直徑500公尺、單一口徑的射電望遠鏡?前大陸中科院遙感應用所科技處長聶躍平回憶道:「1993年,在日本舉行一個國際天文學會,大家達成共識了,要建一個大望遠鏡,當時號召大家出錢來做,但是誰出錢誰不出錢,你要等國際上討論,動輒就要十幾年,那就更沒有機會建,所以乾脆不等了,我們先做一個再說。」

國際合作離心離德 天眼之父南仁東放手一搏

被稱為大陸「天眼之父」的南仁東,就是這項計畫的發起和總負責人,即便90年代初期,大陸天文設備和技術遠遠不如歐美等先進國家,偏偏南仁東就有這種「不撞南牆不回頭」的執著,為了「使命必達」,光是選址就耗費了十二年,當時南仁東提出的條件是要一個「又圓又大」的窪地,而且沒有地震、冰雹、沒有無線電干擾,同時不能是溶洞地質,免得造成坍塌,南仁東更撂下狠話:「如果在貴州找不到一個合適的窪地,我這輩子都會死不瞑目。」聶躍平生動地描繪南仁東對這項計畫抱持的理想和熱忱。

FAST計畫前期缺少支援 南仁東罕見低頭求助

光是前期計畫,就讓南仁東和他帶領的團隊忙得焦頭爛額,除了要不斷往返北京和貴州兩地,還要向各部會簡報進度,爭取專項立案的機會,和南仁東共事超過15年的王啟明就說,從不輕易低頭求人的南仁東,在2005年的專案報告中,第一次向權責主管請求正式立案FAST計畫,並且爭取到一千萬人民幣的工作經費,也把「大陸天眼」帶入施工建設的新階段。

南仁東帶領的團隊為了克服設計和建設工藝上的不足,針對FAST計畫研究出多項自主創新方式,包括「主動反射面」、「輕型索驅動饋源支撐系統」等技術,被國際天文科學界評估領先全球20年;2007年大陸發改委批准這個專案立項,隔年,在施工現場舉行奠基儀式,三年後,啟動主體工程,直到2016年7月3日,完成竣工。

南仁東為「天眼 」積勞成疾 癌症手術傷及聲帶

嗓音沙啞的南仁東,因為癌症手術傷及聲帶,卻沒有放棄他追求22年的夢想,終於在生命的最後一刻,見證了FAST的完成,同時交棒給後繼者;因為有南仁東的堅持,FAST也被賦予展開「星系移動巡天調查」、「發現脈衝星」、「檢測星際通信訊號」以及「尋找宇宙中的智慧外星通信」等任務。

「FAST」探索地外生命 接到30億光年外神秘訊號

其中「尋找宇宙中的智慧外星通信」任務,被國際認為是大陸要透過「天眼」,探索地外生物的前奏曲。因為FAST總工程師姜鵬曾表示,這座超大望遠鏡在測試運作時,已經達到了非常可靠、穩定的程度;這段期間,總計發現224顆脈衝星,屬於新發現的就有100多顆;甚至還首次捕捉到,距離地球30億光年的神祕射電信號,證明FAST具有超高靈敏度,不僅提升大陸天文科學對脈衝星的計時精度,比起世界原有水準高出50倍,意味著人類有可能第一次,具備極低頻的重力波探測能力。

三大自主創新技術 助力大陸邁向天文強國

雖然「天眼」為國際天文界帶來更為先進的宇宙觀測技術,但是大陸積極尋找地外生命的企圖,讓已故英國理論物理學家霍金大為擔憂,由於霍金曾在2010年警告人們,對於地外生命或文明的探索,千萬要小心為上,「如果外星人拜訪我們,將像當初哥倫布發現美洲一樣,對美洲當地的原住民並沒有什麼好處。」霍金認為,外星人有可能就是為了掠奪地球的資源而來,然後揚長而去。對於霍金的看法,國際間評價不一,有人認為霍金擁有獨一無二的溝通能力;但是英國皇家天文學家協會的瑞斯教授則認為,人們過度重視和誇大了霍金的觀點和看法,尤其霍金在哲學、外星人、人工智能等方面並不具有專業上的權威性。

無論國際間對於地外生命的探索立場不一,不過目前對宇宙的認識確實有限,也讓人類懷有探索未知領域的夢想,與此同時,大陸也藉由「天眼」的啟用,冀望能在2030年擠身為太空強權,以凸顯中國迅速崛起的科技實力。

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