天問一號著陸:中國成第二個成功登陸火星的國家

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中國的「天問一號」火星探測器搭載的「祝融號」火星車於北京時間5月15日7時18分(格林尼治標凖時間5月14日23:18) 成功登陸火星,這是中國第一次成功的火星著陸任務,也讓中國成為繼美國後第二個成功派出探測器登陸火星的國家。

美國的勇氣號、機遇號、好奇號以及毅力號火星車分別於2004年1月至2021年2月數次登陸火星表面。

中國國家航天局宣佈,天問一號登陸火星北半球的「烏托邦平原」南部預選著陸區,著陸器搭載有「祝融號」火星車,可以在火星表面上行走。祝融在中國傳統文化中象徵著火神。

天問一號探測器於2020年7月23日發射,距今已有大半年時間,並在今年2月10日進入火星軌道,過去數個月它不斷探測「烏托邦平原」的表面,尋找適合著陸的地點,避免火星表面的石塊和坑洞,最終成功著陸。

中國國家主席習近平發出賀電,指天問一號成功著陸讓中國「在行星探測領域進入世界先進行列」,美國太空總署助理科學主管祖爾布琴(Thomas Zurbuchen)也在社交網站發帖祝賀,期待中國的任務可以讓人類更了解火星。

火星目前距離地球超過3億公里,天問一號發出的訊號需要約18分鐘才能傳送到地球,因此科學家無法作出實時監察或操控,天問一號必須自主完成整個著陸過程。

天問一號凖備降落的時候,著陸器和軌道器分開,著陸器由一個保護層包裹,並附有一個隔熱層,當著陸器與火星空氣摩擦的時候就會開始減速,之後會打開降落傘進一步減速,最後以火箭著陸。

著陸器之後用了17分鐘時間張開太陽能板,並向地球的控制中心傳送訊號。

另外,軌道器會繼續在軌道運行,它除了會繼續對火星表面作出探測外,還會為祝融號提供訊號中轉服務,讓它可以與地球保持聯絡。

天問一號成功著陸後,中國科學家計劃最少在未來90個火星日(Sol)透過它探測火星的地質結構。火星上的一天,長度大約是24小時39分鐘。

它的設計與美國太空總署2000年代的勇氣號(Spirit)和機遇號(Opportunity)相似,重量約240公斤,依靠可以張開的太陽能板供應電力。

祝融號也搭載一個可以伸高的天線,天線上裝設有照相機,同時可以用來協助導航。祝融號本身也裝設五個儀器,用來探測地質土壤,也會偵測火星表面下有沒有冰塊或水。

前蘇聯、俄羅斯、英國等多國過去都嘗試進行火星著陸任務,但除了中國外至今只有美國成功。

前蘇聯在1960至1970年代多次嘗試派出探測器在火星著陸,最終全數失敗。而美國的維京一號在1976年降落火星,是首個成功降落的探測器。

天問一號是中國第二個主要的火星探測任務,上一個任務是2011月與俄羅斯合作的螢火一號,原本計劃會環繞火星運行並收集數據,但搭載著螢火一號的俄羅斯火箭出現異常,令螢火一號無法離開地球軌道,最終掉回地球大氣層燒燬。