天文學里程碑!已確認的太陽系外行星超過5千顆 NASA:每個都是全新世界

·3 分鐘 (閱讀時間)

人類一直到1990年代才首度確認太陽系外行星(下稱「系外行星」)存在,美國航空暨太空總署(NASA)21日宣布,NASA系外行星檔案最新增加65個系外行星,標誌著天文學的里程碑,而目前已確認的系外行星總數超過5千顆,美國有線電視新聞網指出,現在是發現系外行星的黃金時代。

NASA系外行星檔案(NASA Exoplanet Archive)最新增加的65個系外行星中,許多是「超級地球」(super-earth)及亞海王星(sub-Neptune),還有一些熱木星(hot Jupiters)。NASA系外行星檔案科學負責人克里斯蒂安森(Jessie Christiansen)表示,其中還有2顆地球大小的行星,但它們的溫度約為327°C,比較像「熾熱岩石」,而不是宜居行星,還有一個系外行星系統是5個行星圍繞著一顆小的紅矮星運行。

克里斯蒂安森在聲明中表示:「這不僅是一個數字,每個系外行星都是一個全新世界、一個全新的行星。每個系外行星都讓我感到興奮,因為我們對它們一無所知。已知的5千個系外行星中,4900個位於距離我們數千光年的位置。請想想我們距離銀河系中心3萬光年的事實……這意味著我們的銀河系中還有更多我們尚未發現的行星,多達1000億到2000億個,這讓人興奮。」

2000年代初期,克里斯蒂安森還是研究生,當時只有約100顆已知的系外行星。如今,她已經是美國加州理工學院(California Institute of Technology)NASA系外行星科學研究所(NASA Exoplanet Science Institute)科學家,她曾表示:「這就是我想進入該領域的其中一個原因,因為這是全新領域,讓人興奮,人們正在尋找其他恆星周圍的行星。現在系外行星堪稱普通,我的同事查迪(David Ciardi,美NASA系外行星檔案首席科學家)前幾天指出,世界上一半的人都知道系外行星。」

系外行星具有不同特徵

系外行星很多元,這代表系外行星與太陽系中發現的任何行星都不同。系外行星包括比地球大的岩石世界,我們稱之為超級地球,還有比地球大但比海王星小的迷你海王星及熱木星等。科學家還發現了圍繞超過1個恆星運轉的系外行星,甚至有一些系外行星圍繞著恆星殘骸「白矮星」(white dwarfs)運行。

倫敦大學學院最新發現,系外行星「K2-18b」大氣層含有水分,也是史上首度發現含水的宜居星球。(AP)
倫敦大學學院最新發現,系外行星「K2-18b」大氣層含有水分,也是史上首度發現含水的宜居星球。(AP)

2019年9月,英國倫敦大學學院最新發現,系外行星「K2-18b」大氣層含有水分,也是史上首度發現含水的宜居星球。(AP)

目前為止已確認的系外行星中,30% 是氣態巨行星(giants),31%是超級地球,35%是類海王星,僅4%是類似地球或火星的類地行星。

更多風傳媒報導
相關報導》 2019年諾貝爾物理學獎》改變人類對宇宙演化認知、發現首顆太陽系外行星 加拿大、瑞士3學者同獲獎
相關報導》 地球好鄰居?新發現太陽系外行星距離僅11光年 還可能有生命!