幫太陽拍「側面照」!美歐聯手探太陽極點

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目前為止,所有太陽的照片都是正面的「大頭照」,而科學家再過不久就可望能拍到側面;美國太空總署(NASA)與歐洲太空總署(European Space Agency,ESA)9日共同啟動一項任務,可望能首次觀察到太陽的極點。

先前的影像都是從幾乎一樣的角度,也就是從大約和太陽赤道一致的位置拍攝。

NASA和ESA派出太陽軌道探測器(Solar Orbiter),從佛羅里達州卡納維拉爾角(Cape Canaveral)升空後,將利用金星與地球的引力,脫離太陽系星球圍繞太陽的軌道形成的赤道面;探測器最終將能夠由上往下觀察到太陽的極點。

科學家認為,太陽的極點可能是太陽系中太空氣象的重要形成因素,而太空氣象也可能影響太空船甚至是地球上的人類;軌道探測器收集到的資料,可望幫助打造太空氣象預報模式。

普林斯頓大學(Princeton University)天體物理學教授麥考馬斯(David McComas)說:「這會影響我們的真實世界,包括我們的衛星、全球定位系統(GPS)、輸電網路等。」

這項任務將描繪太陽極點發出的磁場;科學家認為這些磁場與太陽內部之間有種複雜的關係。

1800年以來,科學家就注意到,太陽經過相對平靜與高度活躍的時間點,形成一種周期,約每11年重複一次;NASA計畫科學家荷莉‧吉伯特(Holly Gilbert)說,這種活躍期與「很多太陽黑子、太陽閃焰、以及太陽風暴」的現象有關。

科學家尚未完全釐清這種周期的成因,但注意到周期與太陽磁場重大變化的發生頻率一致;其中一個極點是正極而另一個是負極,而每11年兩極會互換成相反的電荷。

吉伯特說,極性轉變可能是由於太陽內部的活動所促成;「太陽是非常複雜的、不停旋轉的一團氣體,導致磁場糾結成一團。」

太陽軌道探測器也將與NASA去年發射升空的「派克太陽探測器」(Parker Solar Probe)合作;有朝一日,太陽軌道探測器將與派克太陽探測器定位在同一條磁場線上。

吉伯特說,這就表示它們能聯手觀測同一顆粒子兩次;「這樣就能完整觀察部分粒子的演變,以及粒子離開太陽後的流向如何變化。」

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