「微軟大腦」沈向洋辭職》為什麼失去這個華人,會影響微軟命運?

撰文者:張庭瑋

此刻,微軟正值形塑未來營運方向關鍵時刻,卻將失去AI(人工智慧)領域的關鍵舵手。微軟全球執行副總裁沈向洋毫無預警地宣布:預定於明年二月離職。

沈向洋在微軟任職長達23年,不只負責督導整個微軟的AI策略,更是微軟與中國的重要連結,甚至被稱為「微軟的中國先生」。「離開微軟,是我一生中最艱難的決定。」他發表公開信表示。提出辭呈後,他的工作已經交接給微軟技術長史考特(Kevin Scott)。

將實驗室理論商用化,沈扮演關鍵角色

微軟近幾年積極從一家營收高度依賴Office和Windows系統的老牌軟體公司,轉型成為通吃企業和消費市場的雲端服務商。微軟執行長納德拉(Satya Nadella)甫於最近一次法說會中表示, AI將在微軟的未來扮演關鍵角色,並成為微軟重點事業──雲端服務用來吸引客戶的核心。他說,微軟正開始進行整個AI策略的佈局,而沈向洋就是把微軟研究院的研究成果,從實驗室理論真正變成商用化產品的靈魂人物。

《商業內幕》(Business Insider)評論,沈向洋領軍的AI團隊,就是為了這個目的所成立。如今,在微軟啟動新策略的重要時點,卻少了沈向洋這隻臂膀。

沈並未透露他的下一步動向,但微軟發言體系表示,他將繼續為納德拉與微軟創辦人蓋茲(Bill Gates)提供顧問諮詢。為了這位大將的離去,納德拉特別發表公開信,讚揚他為微軟做出的貢獻,「他為微軟的資訊科學、AI領域,留下了龐大的資產,為將來的創新打下了非常厚實的基礎。」

沈向洋在1996年加入微軟成為研究員,1998年搬到北京籌設微軟亞洲研究院的前身,並於2004年擔任該院院長、首席科學家。2007年他成為微軟Bing搜尋引擎產品開發部門的副總裁,2013年高升為微軟全球執行副總裁,直接向執行長匯報,是美國科技巨頭中,層級最高的華人。

整合AI與雲端平台,繳出漂亮成績單

《CNBC》指出,傳統上,微軟習慣將「最聰明的頭腦」留在研究機構,而不是從事面向客戶、產出產品的工作。隨著納德拉上台,該公司開始讓研究人員參與產品開發。2016年,微軟成立專門開發AI產品的新部門,提高將研究結果轉換為產品的效率,這個重點小組,就是由沈向洋主管。

當時沈向洋將AI與Bing、Cortana語音助理等相關研究部門整合,微軟去年進一步加強了這個方向,在他的主導下,成立了更多AI相關新事業群、進行更多整合。例如讓微軟雲端服務Azure可使用最先進的AI電腦圖像辨識技術。這麼一來,開發者可以透過Azure平台將微軟AI技術用於自己的app應用程式。

該平台現在已經有超過兩萬名客戶,財星全球100大企業中,有八成以上是Azure雲端AI服務的客戶。微軟前陣子才在外界不看好的狀態下,一舉奪得美國國防部高達100億美元的訂單,目前是僅次於亞馬遜的第二大雲端服務提供商。

沈向洋在他的LinkedIn個人資料中寫著:「我是個樂觀主義者。我們每天都在努力將最好的新科技傳播到世界各地,讓AI不只是存在實驗室,而是能走進每個人的生活。」他作為推動微軟人工智慧的第一把交椅,卻在此時,走出微軟實驗室。

少了AI大將,微軟該如何實現成為AI龍頭的夢想?少了「中國先生」,微軟能否繼續維持與中國研發能量、中國市場的連結?就成了納德拉接下來要頭大的問題了。

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