快沒時間了!最新研究警告:北極熊恐在80年內絕種,命運掌握在人類手上

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《自然氣候變化》期刊20日刊出一份研究警告,若全球暖化持續下去,野生北極熊19個亞種群恐在21世紀末前幾近滅絕。北極熊以獵食海豹維生,而海豹則以海冰為棲息地,海冰減少導致北極熊捕獵成功的機率渺茫,只能不斷長游、向南覓食,近年諸多現象都凸顯其生存危機:成熊骨瘦如柴,闖進人類社區翻找垃圾桶覓食,甚至有飢餓難耐的成熊追殺吃食小熊。

溫室氣體排放量若不減少,北極熊將幾近滅亡

《紐約時報》(NYT)報導,本研究第一作者摩納爾(Peter K. Molnar)指出,如果溫室氣體排放量繼續保持與以往相同的水平,北極熊幾乎不可能在世界任何地方生存,除了極少數生活在極高緯度北極地區的亞種群。摩納爾說,即使人類將溫室氣體排放量減少到中等水平,「我們仍將不幸地損失一些北極熊,尤其是生活在最南端、受海冰減少影響的部分種群。」

2020世界新聞攝影大賽,紐約時報記者Esther Horvath 所攝北極熊照片獲得「環境類-單幅」一等獎。(AP)
2020世界新聞攝影大賽,紐約時報記者Esther Horvath 所攝北極熊照片獲得「環境類-單幅」一等獎。(AP)

2020世界新聞攝影大賽,紐約時報記者Esther Horvath 所攝北極熊照片獲得「環境類-單幅」一等獎。(AP)

作為北極圈的指標物種,北極熊的消逝象徵著北極圈生態毀滅。北極熊依賴海冰作為捕食海豹的平台,因為牠無法長期在水中閉氣,長途游泳也容易消耗過多能量。海冰在冬季形成,在春季和夏季消融,北極熊會在冬季大量捕食、儲存能量,以度過海冰貧瘠的夏季。

近幾十年來氣候迅速變暖,夏季海冰面積每10年減少約13%。部分地區以前全年都為冰天雪地,現在夏季已經沒有任何海冰;而其他地區與過去相比,沒有任何海冰的時間更長,北極熊被迫在沒有食物的情況下,展開漫長的覓食之旅,而且游得越來越遠。

北極冰山消融,北極熊棲息地驟減。(Leni8@pixabay)
北極冰山消融,北極熊棲息地驟減。(Leni8@pixabay)

北極冰山消融,北極熊棲息地驟減。(Leni8@pixabay)

美國阿拉斯加州、加拿大西部以北的波弗特海(Beaufort Sea)以及哈德遜灣(Hudson Bay)西部海域的浮冰消退嚴重,棲息在當地的北極熊種急速減少。儘管北極熊可以好幾個月都不進食,但這是由於海豹脂肪可以供應牠們長時間活動所需的熱量,如果北極熊長期饑餓、捕獵不到食物,將導致成熊餓死,母熊難以哺乳幼熊,繁殖和生存數量迅速減少。

北極熊禁食時會盡可能減少移動、節省能量,這也不利於牠們生存,因為禁食時間更長意味著牠們需要在短時間內趕緊補充到足夠能量;而且海冰減少,也代表牠們必須花費更多精力尋找伴侶。先前一項研究顯示,波弗特海南邊的  北極熊亞種群數量減少了40%,只剩下900隻。

遊輪保全人員為保護負傷同事,舉槍射殺北極熊。(美聯社)
遊輪保全人員為保護負傷同事,舉槍射殺北極熊。(美聯社)

遊輪保全人員為保護負傷同事,舉槍射殺北極熊。(美聯社)

沒有海冰等於北極熊無法覓食,只能餓死……

多年來,北極熊成為環境保育人士呼籲減緩地球暖化的最重要象徵,但是自由派智庫卡托研究所(Cato Institute)等組織卻辯稱,科學家對於北極熊滅亡的擔心毫無根據,他們認為有研究表明極圈動物過去曾在氣候變暖的時期存活下來。而科學家則反駁,過去氣候變暖的時候,北極熊可能還有其他食物來源,但如今的極圈生態已經被人類大幅破壞,海象等許多動物都瀕臨滅絕。

多倫多大學士嘉堡分校(University of Toronto Scarborough,UTSC)生物科學系助理教授摩納爾指出,現存共約2萬5000隻野生北極熊,都需要藉著海冰捕獲食物,陸地上沒有足夠食物可維持北極熊種群的生存。摩納爾和他的同事研究了13個亞種群(約佔北極熊總數80%),並計算了北極熊需要多少熱量才能活動,由此估計出牠們可以多久不進食,若禁食時間長度超過,北極熊便無法存活。

研究人員估計,成年單身母熊可禁食時間最長,其次是成年公熊,最後是需要照顧幼熊的成年母熊以及幼熊本身,部分成年單身母熊可以禁食長達255天。研究指出,假設目前氣候暖化的速度持續下去,那麼直到2100年以前,北極圈沒有任何海冰的時間,將比幾乎所有北極熊亞種群可禁食的時間還長。簡而言之,北極熊都會餓死。「北極熊將會面臨耗盡能量的時刻,」摩納爾說道。

北極熊獵捕海豹為生。(AWeith@wikipedia/CC BY-SA 4.0)
北極熊獵捕海豹為生。(AWeith@wikipedia/CC BY-SA 4.0)

北極熊獵捕海豹為生。(AWeith@wikipedia/CC BY-SA 4.0)

「如果我們改變行為,北極熊不會注定全數滅絕」

未參與此研究的加拿大亞伯達大學(University of Alberta)北極熊專家德洛契爾(Andrew Derocher)表示,最新研究與他透過監測野生北極熊所看到的情況「非常吻合」,「研究清楚表明,北極熊在暖化速度減少的情況下會生存得更好。但無論在哪一個研究假設的暖化速度下,北極熊保育都存在嚴重憂患。」

摩納爾向美國有線電視新聞網(CNN)指出,最終這些研究表明,北極熊的命運掌握在我們人類手中,「我很清楚,我們說出了很嚴峻的事實。但是我們也還有希望,如果我們改變行為,北極熊不會注定全數滅絕。」

小北極熊剛出生時沒有獨居生存的能力,因此母熊會照顧小熊長達兩年半到三年的時間。(圖/取自pixabay)
小北極熊剛出生時沒有獨居生存的能力,因此母熊會照顧小熊長達兩年半到三年的時間。(圖/取自pixabay)

小北極熊剛出生時沒有獨居生存的能力,因此母熊會照顧小熊長達兩年半到三年的時間。(圖/取自pixabay)

 

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