「恐龍滅絕的那一天」小行星撞擊威力相當100億顆原子彈 美研究全揭密

陳宥喬
風傳媒

德州大學最新研究發現,6600萬年前一顆小行星撞擊地球,衝擊威力相當於100億顆二戰時期的原子彈,造成白堊紀末期70%生物滅絕,據信也是恐龍滅絕的主因。

行星撞地球 新生代從此展開

德州大學(University of Texas)地球物理學團隊9日在《美國國家科學院院刊》(PNAS journal)發表最新研究《新生代的第一天》(The first day of the Cenozoic),講述約6600萬年前一顆小行星撞擊地球,這場災難引發全球氣候異常,當時地表70%生物滅絕,但也迎來哺乳動物得以發展的新生代。

《紐約時報》(NYT)報導,該團隊2016年深入位於墨西哥猶加敦半島(Yucatan Peninsula)希克蘇魯伯隕石坑(Chicxulub impact site)的峰環隕石坑(peak ring),採集到核心深處岩石樣本。這顆撞擊地表的小行星直徑長達12公里,撞出直徑150公里、深度20公里的坑洞,也是地球上第二大撞擊地形。

希克蘇魯伯隕石坑。
希克蘇魯伯隕石坑。

希克蘇魯伯隕石坑。

撞擊威力大過100億顆原子彈

領銜團隊的地球物理學教授古立克(Sean Gulick)指出,這顆小行星撞擊地球時,能量大過100億顆二戰時期的原子彈,形成巨大地震而引發海嘯,同時將許多碎石彈射至大氣層高處,甚至衝向宇宙。

「幾乎可以肯定,部分物質一路飛上月球表面,」古利克說。

小行星撞擊力道之猛,同時讓逾3250億公噸的硫化物噴入大氣層。團隊發現,富含硫化物的岩石只存在隕石坑周遭,坑內卻完全沒有,代表撞擊威力和熱度可能讓該處所有硫化物蒸發。

大量硫化物釋放到大氣後,同時也遮蔽陽光能量,引發地球劇烈降溫,大多數生物承受不了變化而死亡。當時地球上的霸主-恐龍也難以倖免,許多恐龍當天就因為撞擊引發的大火死去,有些則伴隨輻射性微塵倒下。

130公尺岩石 全都記錄下「毀滅的一天」

古立克表示,如此大規模的「紀錄」對地質學家而言非常罕見,因為地球上自然堆積出一公分厚的岩石,通常耗時千年之久。他說:「我們通常只有一公分的岩石,可以了解每千年的地球史,但這次有厚達130公尺的岩石,全部都記錄下這一天(小行星撞擊當日)。」

古立克向《紐時》解釋,地球上所有隕石坑中,希克蘇魯伯是唯一擁有完整峰環帶的隕石坑。研究團隊從坑內這塊長達130公尺的岩石採來大量樣本,運用顯微鏡觀察、電腦斷層掃描等多種方式分析,細細推敲「撞擊日」的時序。

北卡羅來納州立大學(North Carolina State University)行星地質學家柏恩(Paul Byrne)告訴《紐時》,此研究提供「前所未有的洞見」,雖然科學家早已能以電腦模擬出小行星撞擊當日情形,但「現場證據」仍然十分難得。

團隊指出,該次撞擊的規模也比1883年喀拉喀托(Krakatoa)火山爆發多出4個量級(orders of magnitude)。喀拉喀托火山位於印尼巽他海峽(Sunda Strait),它在1883年一次大爆發,是人類史上最大規模的火山噴發事件,不僅導致3.6萬人死亡,之後5年內地球平均氣溫下降攝氏1.2度,。

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