探索宇宙也要顧環保!日本目標2023年發射全球首個「木製人造衛星」上太空

鍾巧庭
·3 分鐘 (閱讀時間)

伴隨人類探索宇宙奧秘的腳步,全球迄今已執行了數千次發射任務,產生巨量的「太空垃圾」,地球軌道因而變得擁擠不堪,更可能對運行中的衛星、太空站等飛行器造成危害。

為了減緩嚴峻的太空環境問題,日本京都大學與住友林業公司展開合作,合力研發以木質原料打造的人造衛星,計劃在2023年將全球首創的「木製衛星」送上太空。

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太空垃圾環境問題多多

太空垃圾(space junk)包括報廢、故障的人造衛星殘骸、太空任務使用的火箭及其部分零件、碎片等。大量太空垃圾以每小時逾3萬5千公里的速度環繞地球,具有撞擊甚至摧毀飛行器的強大破壞力,亦可能在落回大氣層時威脅到地面安全。

根據世界經濟論壇(WEF)數據,地球軌道上目前有近6000顆人造衛星,其中約60%是已失去功能的太空垃圾;太空市調公司「歐洲諮詢」(Euroconsult)更預估未來十年中,每年將有990顆衛星發射到太空,意味著在2028年,將有泛濫成災的1萬5千顆衛星同時存在於軌道上。

日本首位進行太空漫步的太空人、現任京都大學教授土井隆雄則向英國廣播公司(BBC)表示,所有墜入大氣層的人造衛星,皆會在燃燒過程產生細小的氧化鋁微粒,這些微粒在上層漂浮許久後,「最終將對地球環境造成影響。」

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相反地,木製衛星在落入大氣層後會焚燒殆盡,既不會釋放有害物質到大氣中,也不會有碎片散落到地表;而由於木材並不會阻擋電磁波或地球磁場,因此能將天線或姿態控制(attitude control)系統等設備置於木製衛星內,使結構更加簡化。

住友林業目前已開始研究樹種,以及能耐受太空極端溫度、陽光照射等環境條件的木質原料,但具體使用的材質則是「研發機密」。

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