新冠治療好消息!幹細胞攻克急症、挽救後遺症

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COVID-19 讓 2020 年注定成為近代史上難以抹滅的一章,短短不到 2 年,全球 1.81 億人染疫,國際經濟、社會都為此停擺。罪魁禍首—新冠病毒更成為 SARS、MERS 後,最令人聞之喪膽的病毒。因為除了感染當下的高死亡風險,康復者還會留下難以復原的後遺症,可以說只要病毒走過,必定在你的身上留下痕跡!

新冠「肺炎」,顧名思義屬於一種呼吸道感染疾病,而病毒主要攻擊對象便是人體的肺臟。

專家分析,新冠病毒之所以威力如此驚人,在「感染當下」以及「康復之後」,都會對身體造成巨大的傷害。急症時,病人容易因為病毒誘發的炎症,最後形成免疫風暴而死亡;即便幸運康復,新冠病毒具有攻擊體內幹細胞的特性,讓器官形成難以復原的傷害,甚至可能影響康復者的餘生!

染新冠彷彿「被卡車撞」!身體誤判情勢肺被自己「溺死」

英國媒體《每日快報》(Daily Express)還曾追蹤並報導當地感染患者的說法,該名治癒後的患者抨擊外界形容新冠只不過是「重感冒」的說法。他稱,「在可怕的一周裡,身體無法動彈,還沒有食慾,『就像被卡車撞了似的』。

新冠病毒對於人體器官造成的傷害,令人畏懼。但讓醫師最擔心的,而是人體在面對病毒感染時,所產生的「免疫風暴」(Cytokine storm)。

陽明大學生化所博士張薏雯解釋,免疫系統負責保護人體的健康,如果出現「入侵者」,免疫系統便派出「軍隊」消滅。但新冠肺炎引起的「免疫風暴」,類似免疫系統「誤判情勢」,原需 100 位士兵就能消滅的病毒,身體卻派出了 10 萬大軍。

然而「派出大軍需耗費身體巨大能量,往往超出人體承受的範圍。」因此,免疫風暴發生後,便容易引發人體發炎反應,甚至可能會有過敏性休克。假使患者嚴重的話,很有可能出現「急性呼吸窘迫症候群」。亦即,因免疫系統派出大量軍團殺敵,最終導致大量包含致死細胞的積液。這時,患者血氧急劇下降、呼吸困難,並出現咳嗽、發熱等症狀。

許多屍檢報告曾提及,通常死亡患者的肺泡充滿了積液、白血球等,也就是這些患者是被自己給「溺死」。

羊水幹細胞、外泌體發揮關鍵逆轉勝

一般而言,為對抗患者體內的免疫風暴,醫師通常會使用大量抗發炎藥物、單株抗體等,但臨床的效果比較片面,難以有理想的成效。

也因此,有研究人員將免疫風暴的「解方」轉移近年當紅的細胞治療。據國際科學期刊《醫學前沿》(Frontiers in Medicine)所刊登的報告指出,「團隊自孕婦提取羊水所衍生的治療方案,已成功治癒三名新冠重症患者。」

在國內羊水幹細胞研究首屈一指的學者黃效民博士表示,這份臨床試驗成功關鍵,在於羊水幹細胞的「外泌體」。黃效民解釋,外泌體並非細胞,只是細胞的代謝產物,「這可避免身體過度排斥釀成的風險。」同時,先前的研究也指出,從羊水幹細胞萃取的外泌體可使病鼠的肺泡「再生能力增強」。

所以當這三名住院超過 40 天的重症患者,在出現呼吸衰竭、多器官併發症等問題後,醫護團隊直接採自羊水提取的「外泌體」做為治療手段後,三名患者的肺泡功能及全身發炎問題都獲得明顯改善。「而這樣的成果,也首次證明從人類羊水提取的細胞『外泌體』,可就新冠肺炎所引起的呼吸衰竭,提供一條潛在治療的思路。」黃效民說。

幹細胞治療為「後遺症」病友找解方

前文已經提到,感染新冠不僅有急性危險,還會伴隨永久傷害。隨新冠疫情持續,已有多份醫學臨床報告指出,感染新冠會出現永久的症狀。

今年 5 月底的發表在美國《JAMA Network》的一篇統合性研究,蒐集了全世界 1974 個硏究,針對 84 項症狀進行分析後發現,感染 COVID-19 的個案出院後仍有 72.5% 的個案會出現一個以上的後遺症。這些症狀包含有疲勞(40%)、呼吸困難(36%)、失眠(29%)、嗅覺異常(24%)、焦慮(22%)、久咳(17%)、味覺異常(16%)和憂鬱(15%)等。

有些症狀會自行痊癒,然而有些症狀因為傷及身體的「幹細胞」,導致身體沒有能力自行復原,因而造成永久的傷害,這種不可逆的疾病在過去難以治療。

所幸,近年來幹細胞技術持續進步,有望為這些劫後患者找回健康的身體。陽明交大解剖學及細胞生物學研究所教授傅毓秀的團隊,就透過幹細胞分泌出生長激素,並且加速肺泡細胞的再生。未來,受到新冠病毒攻擊而受損的器官,也有望依循這條思路得到治療。

幹細胞挽回重症的理想手段

不過須提防的是,已有不肖人士做起掛「羊」頭的生意。此前,美國密蘇里州議員德吉斯(Patricia Derges)才因違法販售羊水幹細胞,並宣稱可治療新冠肺炎等,因此被法院判定涉嫌詐欺。

黃效民認為,德吉斯被起訴在於誇大、不實的宣傳。「被告診所的治療方式是將剖腹產後的羊水收集使用,這裡面並沒有幹細胞。即便提取的內容物含有奈米等級的外泌體和生長因子,但是濃度低、品質難以控管,根本難以有號稱的效果。」

儘管有「害群之馬」,但也不妨礙多方醫學團隊持續在「幹細胞」的研究,像是可用於幹細胞療法的「間質幹細胞」,多次已被證實在器官移植時,可降低身體的免疫排斥反應。

知名期刊《老齡化與疾病》(Aging and Disease)的文章中即指出,該團隊針對 7 名包含死亡風險極高的慢性病感染新冠患者進行治療,結果接受幹細胞移植的慢性病患者的症狀明顯減輕,而其他患者在移植幹細胞後的 10 天內,體內的肺浸潤等症狀亦有所改善。

值得注意的是,透過這項研究表明了「間質幹細胞不會出現被新冠病毒感染的狀況,」也就是說,幹細胞治療確實有機會改善新冠患者的健康狀態,並減少類似免疫風暴等副作用。

以現階段來說,相比作為「治療」目的的幹細胞療法,社會各界多關心以「預防」為手段的新冠疫苗,但我們知道新冠病毒相當狡猾,否則疫情也不會持續至今一直困擾著人們。也因此,為了長期的對抗新冠病毒,以幹細胞療法為首的「治療」等方式,不僅需要被重視,也是提供人們將疫情由長期化為短期的絕佳機會之一。

參考資料:

  1. Even coronavirus survivors can be left with lung damage that takes 15 years to heal

  2. Coronavirus patient savages public for underestimating disease - 'Felt like truck hit me'

  3. Effect of SARS-CoV-2 infection upon male gonadal function: A single center-based study

  4. How does coronavirus kill? Clinicians trace a ferocious rampage through the body, from brain to toes

  5. Some Coronavirus Patients Show Signs of Brain Ailments

  6. Association of Cardiac Injury With Mortality in Hospitalized Patients With COVID-19 in Wuhan, China

  7. Clinical Characteristics of COVID-19 Patients With Digestive Symptoms in Hubei, China: A Descriptive, Cross-Sectional, Multicenter Study

  8. Predifferentiated amniotic fluid mesenchymal stem cells enhance lung alveolar epithelium regeneration and reverse elastase-induced pulmonary emphysema

  9. Case Report: Administration of Amniotic Fluid-Derived Nanoparticles in Three Severely Ill COVID-19 Patients

  10. Transplantation of ACE2- Mesenchymal Stem Cells Improves the Outcome of Patients with COVID-19 Pneumonia

文 / 徐虎

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