【死亡恐懼】死亡是別人的事? 研究:大腦的自然防禦機制造成的

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凡人都難免一死,死亡的想法給人們帶來生存的焦慮。

科學家發現,我們的大腦似乎自動把死亡歸類為只發生在別人身上的事。

他們說,這是因為我們的腦會盡其所能,避免我們沉溺於人生必然消亡的念頭上。

 

以色列巴伊蘭大學(Bar Ilan University)的朵奇德曼(Yair Dor-Ziderman)在《衛報》的訪問中說:「腦並不接受死亡和我們有關。我們擁有這種原始機制,這表示腦接收到把死亡和自我連結在一起的訊息時,腦裡某個東西會告訴我們這不可靠,我們不要相信。」

不讓我們想到未來的死亡,或許是讓我們活在當下的關鍵。這個保護機制,可能在我們生命早期剛開始理解凡人皆難免一死時就開始啟動。

朵奇德曼的團隊為了研究腦部如何處理死亡的念頭,開發了一套在腦部製造出驚奇訊號的實驗。

他們要求接受實驗者觀看螢幕上的閃現的人臉,同時監看他們的腦部活動。受試者的臉或是他人的臉會在螢幕上連續出現幾次,最後出現的則是一張不同的臉孔。看到最後一張臉孔時,腦部會因為它和原先預測不一樣而出現驚奇的反應訊號。

螢幕中的臉孔圖片上面會伴隨出現一些文字,其中有50%是和死亡相關的字詞,例如喪禮(funeral)或葬禮(burial)。科學家發現,在死亡相關字詞出現的下一張圖片是自己的臉孔,腦部會關閉它的預測機制。它拒絕把自我和死亡連結在一起,於是腦部沒有出現驚奇的訊號反應。

這篇將發表於11月份《NeuroImage》期刊的研究論文的另一名共同作者高斯坦(Avi Goldstein)說:「藉著關閉對自我的預測,或是把訊息歸類為他人的事,我們把自我隔絕於生存的威脅外、或有意識地去思考我們將死亡的念頭。」

朵奇德曼也說:「在理性上我們無法否認死亡,但我們多把它想成是發生在其他人身上的事。」

比較有趣的是,朵奇德曼提到,在不是很久前的過去,人們抗拒死亡想法的腦部機制,與我們周遭面臨死亡的真相可以相互得到平衡。但是在我們今日的社會裡,則普遍存在「死亡恐懼」(death phobic),生病的人被限制在醫院裡,老年人住在安養中心。也因此死亡距離我們日常生活越來越遠,人們對生命的結束所知更少,也因而更不願去思考死亡。

英國肯特大學的心理學家維斯曼(Arnaud Wisman)說,尤其是年輕人更傾向把死亡想像成是別人的事,對於思考自己的死,在腦部設置了許多防禦的機制。

維斯曼說,現代社會裡許多人擁抱所謂的「逃避的跑步滾輪」(escape treadmill),上班辛勤工作、下班酒吧聊天、不時檢查手機、和不停購買新東西,好讓自己忙到沒辦法去擔心死亡。

「但是這仍不是問題的解決方法,」他說:「所以我們需要一直逃避。」

參考資料:Guardian, CNet.com

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