疫情趨緩 美國寵物領養風潮退燒 「新冠小狗」被送回收容所

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許多人無法忍受疫情期間長期在家的寂寞,選擇到收容所領養寵物。自疫情爆發以來,超過2300萬個美國家庭,至少領養了一隻寵物。(圖片來源/pixabay)

在疫情期間,許多美國民眾因長期待在家中而感到寂寞,讓領養寵物的風潮一時興起。大量的流浪動物找到新家的同時,寵物用品的銷售額也連年大增,但另一方面卻引發寵物醫療體系的崩潰。而當疫情趨緩,飼主們被要求返回辦公室工作時,才發現自己其實沒有時間照顧寵物,這些「新冠小狗」們只好又被送回到收容所。

疫情期間,全美五分之一家庭領養寵物

近兩年在疫情嚴重時期,各國政府都不得不採取強硬措施。許多商店被勒令休業或限制入店人數,民眾被要求待在家中,非必要不得出門,以減少接觸機會,降低病毒傳播的風險。

當美國街道百業蕭條時,流浪動物收容所的領養詢問度卻盛況空前。在2020年疫情初期,就曾有一家美國的收容所,因領養人數大增,犬舍一度被清空,工作人員還開心上傳慶祝影片。

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「因為疫情不能出門,也不能去狗狗公園,所以我們決定養第二隻狗,讓牠們可以一起玩。」一名在2020年領養第二隻寵物狗的美國民眾表示。

根據美國愛護動物協會(ASPCA)的研究,自2020新冠疫情爆發以來,有2300萬個美國家庭,在疫情期間至少收養了一隻寵物,這個比例佔全美家庭的五分之一。

2020年寵物用品銷售額破千億

疫情隔離讓領養寵物的人數增加,也帶動了寵物周邊產品和服務的需求。

根據美國寵物用品協會(American Pet Products Association)的統計,2019年美國寵物用品銷售額為971億,2020年正式突破千億達到1036億,而2021年將達到1096億美元。

該協會分析,由於美國民眾在疫情期間長期與寵物待在家中,因而購買了更多的寵物用品及飼料。而新領養的寵物則需要床、項圈、牽繩、玩具及籠子等用品,讓近兩年銷售額節節攀升。

在寵物服務方面,遛狗和寵物旅館的需求也同樣上升。根據《華盛頓郵報》報導,美國一家提供寵物工作媒合的公司Wag,在疫情期間的活躍用戶增加了20%以上。另一家提供寵物飼料和玩具訂閱服務的公司Barkbox,在2021年銷售額較2020年同期增加了130%。

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工作量增加一倍,動物醫院掀離職潮

寵物用品銷量的增長令業者感到振奮,但對於動物醫療的從業者而言卻可能是一場惡夢。

據《KSTP》報導,美國明尼蘇達州的獸醫師在過去一年中,工作量竟成長了一倍,而當地民眾預約看診甚至需等待三到四個星期。

堆積成山的看診量讓獸醫從業者承受巨大壓力,有些甚至直接選擇離職。一名動物醫院院長指出,在疫情前自己手下原本有56名員工,如今只剩下38人。為此他還特別找了心裡醫生,為員工提供免費的心理諮詢服務,希望可以減緩產業人才的流失。

美國疫情嚴峻也阻礙了動物醫院的擴張計畫,多名院長都表示有擴張業務的想法,但目前時間點卻少有新員工願意加入。「就在過去 24 小時內,我們有三名工作人員確診新冠病毒。」一名院長表示。

但還是有人對產業前景保持樂觀,另一名院長表示,雖然產業還需幾年的時間才能回歸常態,但對於有想要將獸醫當成志業的年輕人,現在是投入的最佳時機。

領養成為一時風潮,寵物們被送回收容所

隨著疫情發展趨緩,美國大部分地區都不再堅持隔離政策,上班族開始被要求回到辦公室工作,這讓另一個問題開始浮現。

《西維州新聞》報導表示,部分民眾在疫情隔離時期,因多出了一點私人時間就選擇領養寵物。但當被要求返回工作崗位後,才發現自己並沒有能力承擔飼養寵物的責任。

「他們需要回去上班,小狗們就只能被送回來,我們管這些狗叫新冠小狗(COVID puppy)!」收容所員工表示。且這些小狗在疫情期間都待在家中,通常沒有經過社會化,聽不懂指令或有分離焦慮等問題,加大了收容所的工作負擔。

但另一方面,收容所人員也慶幸美國隔離政策的鬆綁,讓他們的工作可以回歸常態。「相較於疫情隔離前間,現在來的人有更多同情心和耐心,很少再見到單純為了在家有一個伴而來認養寵物的人。」

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