看不見的殺手 -剖析新冠病毒

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2019年底開始流行的新冠肺炎,至今超過1億6千多萬人染病,至今這數字仍然每天增加中;這個造成世界大流行,甚至已經讓至少3百萬人死亡的新冠病毒倒底是什麼?今天的生活科學力就帶您一塊來認識這個新世紀殺手-新冠肺炎病毒。

顯微鏡下,新冠病毒現形,圓型的病毒外圍還有錐形突起。

清大醫學科學系副教授 王慧菁:「冠狀病毒的英文是Coronavirus,那這個病毒的名字是源自拉丁文,所以那個corona,意思就是皇冠或是花環的意思,旁邊有一顆顆這種像珍珠狀的那個蛋白結構,然後看起來很像皇冠周圍的珠寶。」

自帶著華麗皇冠而來的病毒,就像王者一樣,感染力極強,短時間內橫掃全球。

中華民國防疫學會理事長 王任賢:「冠狀病毒已知有七種,四種很常見,感冒、腸胃道感染 類似於流感引起的都是上呼吸道感染的類流感表現,另外兩種不常見,通常都是重症肺炎表現,就是SARS-CoV和MERS-CoV就是現在正在流行的SARS-CoV-2。」

有著皇冠般棘蛋白的病毒,通稱為冠狀病毒,這些棘蛋白會辨別受體,也就是它會認宿主,病毒認得的就會和其結合,不認得的就不會感染。

實驗室的螢幕上,變色的就是病毒認得的受體,已經受到感染。

清大醫學科學系副教授 王慧菁:「它要先結合細胞表面特定的受體透過跟受體的結合才能進入細胞,感染豬的冠狀病毒,它的棘蛋白就只能辨識豬的受體蛋白,只有豬才會被豬的冠狀病毒感染。」

病毒可以分為DNA(去氧核糖核酸),病毒和RNA(核糖核酸)病毒,DNA病毒在複製時,需要雙股複製,還得轉換,複製速度慢也較穩定,RNA病毒只有單股,複製速度快,還容易在複製中出錯變異,冠狀病毒就是RNA病毒。

中華民國防疫學會理事長 王任賢:「細菌是一分為二, 很少產生變異,病毒是一個複製的過程,病毒進到細胞就會指使細胞幫它合成病毒的元件,由各元件拼湊產生病毒,通常一顆病毒一個鐘頭可以造成千隻,百隻的病毒。」

拼裝車的複製方式,容易出錯產生新的變異,歷史上造成人類重大傷亡的冠狀病毒,記憶猶新的就是SARS和MERS。

清大醫學科學系副教授 王慧菁:「2003年的SARS為例,這個病毒原本只是會感染蝙蝠的冠狀病毒,剛好變異出了,一個可以辨識蝙蝠的受體,還有人類的ACE2的變種。」

2012年一個本來只會感染駱駝的病毒(MERS-CoV),在中東發生的急性呼吸道的感染,這病毒後來也被發現是冠狀病毒。

這次的新型冠病毒更是將"識人"的能力發揮到極致。

清大醫學科學系 副教授 王慧菁:「一般冠狀病毒,對它的宿主而言,是有高度專一性的,感染雞的冠狀病毒,理論上只會感染雞。」

科學家發現,新冠病毒不但是可以感染人類,可以感染蝙蝠,它還可以感染豬、貓, 但是不能感染老鼠,但是可以感染倉鼠還有雪貂,它對於宿主的專一性是比較差的。

美國德州大學奧斯汀分校研究人員發現,這一波新冠病毒和SARS類似,但病毒受體的附著力高了近20倍,一再複製變異出現更多變種,印度也出現了新的變異病毒株,傳染速度更快。

中華民國防疫學會理事長 王任賢:「病毒要產生突變,基本上是來自於免疫的壓力, 當感染到一定時間的時候,病毒就會產生變異。」

變種病毒感染的人愈多,愈可能出現更新、殺傷力更強的變異,讓疫情的盡頭遙遙無期。

採訪撰稿:鄭青青

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