羊水幹細胞能「逆轉」退化疾病?簡奉任:它是台灣科技最好的機會!

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你知道繼半導體之後,台灣下一個新興產業是什麼嗎?答案很有可能是「幹細胞」! 由於再生醫療成為醫療生技的熱門議題,幹細胞在國際發展是一個必然的趨勢。

近幾年來,細胞療法快速發展,已成為全球生技製藥業的新顯學,不只諾貝爾獎多次頒給研究細胞療法有重大突破的學者,相關新藥研發的突破及跨國併購案也不時發生,都宣示著這種可以彌補傳統療法不足的新方法,即將起飛並大步發展。

幹細胞蓬勃大量的研究,已經成功發展出許多治療方式,像是在皮膚、瓣膜、關節置換,甚至抗衰、醫美的使用上,都有許多成功案例。透過細胞治療,人類將可攻可許多目前的不治之症。

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《時代》雜誌預言:羊水幹細胞將是未來新星

對於如此重要的產業,全球早就摩拳擦掌準備投入再生醫學,然而許多人都在問,台灣準備好了嗎,又將以什麼身分加入這場生醫的技術競賽呢?前璨圓光電董事長簡奉任博士慧眼獨具,指出「羊水幹細胞」將是台灣的機會。

什麼是「羊水幹細胞」?這個問題要先從再生醫學講起。醫療技術發展至今,一直難以突破「器官再生」這項挑戰,不過,「幹細胞」是人體最初未分化的原始細胞,可以自我分裂增殖,以及分化成多種不同特定功能的細胞。如果技術到位,這種具有「再生」及「分化」的原始細胞, 將可以被運用來再生人體組織,甚至是人體器官。

過去大家比較常聽到的是「胚胎幹細胞」,但是胚胎幹細胞取自於胎兒,具有倫理道德的疑慮。羊水幹細胞在發育和功能性上非常接近胚胎幹細胞,均具有分化為各種組織細胞的能力,是目前為止,科學上公認最具臨床應用和組織工程潛力的細胞來源之一。

2007 美國醫學學會期刊《JAMA》,在主編觀點講評中,指出羊水幹細胞的重要性,時代雜誌《TIME》也將羊水幹細胞的發現列為十大醫學突破之一,各界都指出,羊水幹細胞是一顆冉冉上升的新星。

台灣擁有全球第一個羊水幹細胞專利

許多人不知道,台灣其實擁有全世界第一個羊水幹細胞的專利。

簡奉任分享,自己作為授課校友,回到母校清大時,發現不論是做幹細胞、免疫細胞,還是組織工程研究的老師,都會強烈推薦一名幹細胞研究和保存權威、美國羅格斯大學微生物暨分子遺傳學黃效民博士。

許多實驗室都積極爭取著與黃效民合作的機會,讓當時不熟悉該領域的簡奉任,已經對「黃效民」這個名字留下了印象,也開始留意黃效民最擅長的「羊水幹細胞」。

當時全球各地的實驗室都苦於無法培養出羊水幹細胞,而黃效民使用羊膜穿刺後第一次培養放置了 3 天的羊水,其中未貼附的細胞液,成功喚醒了幹細胞。於是, 2004 年發表在《Human Reproductive》頭條與封面的論文讓黃效民博士一戰成名,取得了全世界第一個羊水幹細胞專利,更透過這個技術,讓台灣在再生醫療界立於不敗之地。

「當我聽到這件事情時,眼睛都亮了,」簡奉任介紹,羊水幹細胞是最好的選擇,「這是目前找得到最年輕而且沒有爭議的幹細胞,比它年輕的,主要就只有受精卵的胚胎幹細胞,但這在歐美因為宗教的關係,具有很大的爭議性。」

有別於電子產業,台灣不再「跟著別人走」

於是,某次研討會上,簡奉任在台下聽黃效民的演講,黃效民一走下台,簡奉任馬上迎上前去認識這名未來的團隊夥伴,並分享將之產業化的可能性。「羊水幹細胞這是台灣幾十年來最好的機會,」商業雷達敏銳的簡奉任指出,他說服醉心於研究的黃效民,不應該只滿足於研究、發表、申請專利,然後就將新技術束之高閣。

簡奉任分析,從電子業的角度來看的話,台灣在電子業總是跟著別人,也總是淪於挨告的地位,正是因為缺乏專利保護。而黃效民身為幹細胞領域的權威,手握全球第一個羊水幹細胞專利,在產業化的過程中,便是如同穿了金鐘罩鐵布衫,在這片新闢的藍海中,佔有領先地位。

「你在羊水幹細胞上面,是世界第一把交椅,而我有市場經驗,」簡奉任向黃效民分析,延攬他加入團隊成為事業夥伴,擔任技術長。

於是,2015 年,永立榮成為全台首家取得美國「分離培養羊水幹細胞」專利技術的公司,並與中國醫藥大學、國泰醫院等多家醫療及學術機構進行研究計畫。人脈極廣的簡奉任,還帶來了大量半導體領域投資人。

面對高齡時代,羊水幹細胞具備多重高齡疾病治療潛力

脫去光電菁英的外表,出生宜蘭普通家庭的簡奉任其實還是個孝順的兒子。他分享,發展羊水幹細胞產業,最想要做的就是退化性或是高齡者的疾病。因為他自己的母親就曾經中風,而現有的醫療技術,仍有難以突破的天花板。

從父母日漸老去的身影中,他深刻感覺到,時間在走,任何半導體技術甚至金錢,都無法換得家人逝去的健康。而台灣甚至是全世界,不斷地高齡化也讓越來越多人的父母都需要經歷這些高齡疾病困擾。

目前所累積的研究報告,羊水幹細胞在改善腦中風、心肌梗塞、阿茲海默症、帕金森氏症、急性腎衰竭、神經和骨骼損傷都有益處,甚至對於皮膚美容端的保養,像禿頭、落髮等問題也都能提供幫助。因此,儘速發展羊水幹細胞技術,也是刻不容緩的事情。

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挾帶各類幹細胞優勢,羊水幹細胞成為未來顯學

羊水幹細胞在發育和功能性上非常接近胚胎幹細胞,均具有分化為各種組織細胞的能力,是目前為止,科學上公認最具臨床應用和組織工程潛力的細胞來源之一。

除了對於各項疾病具有治療潛力,羊水幹細胞還有一個特性,就是在媽媽懷孕的過程中,會分泌一種叫做「免疫調節」的物質,讓羊水幹細胞具有較低的「免疫排斥性」。若是懷孕期間儲存羊水幹細胞,不但寶寶可以用,也可提供給家人們來使用,成為全家人的健康保險。

現在,永立榮已經展開跟醫學中心,進行多種疾病治療的合作,無論是投入慢性病、退化性疾病醫療,還是保健保養品的開發,都希望能用最少副作用的方式,為廣大的健康困擾找到解方。簡奉任表示,其實台灣的企業都在尋找趨勢向上的發展道路,現在,多家半導體代工產業也都紛紛投入生技產業。

「幹細胞的產業發展,到了可以量產的階段時,一定要自動化,這個領域台灣的技術成熟,時機拿捏也很有經驗,」對此簡奉任對台灣非常有信心。

文 / 林以璿

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