解開太陽系形成謎團、防範地球遭撞擊浩劫!NASA探測器「露西號」打頭陣前進小行星

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美國NASA「露西號」(Lucy)小行星探測器的目標:特洛伊群小行星(Trojan group)(NASA)
美國NASA「露西號」(Lucy)小行星探測器的目標:特洛伊群小行星(Trojan group)(NASA)

美國NASA「露西號」(Lucy)小行星探測器的目標:特洛伊群小行星(Trojan group)(NASA)

全世界的小行星迷看過來!美國航空暨太空總署16日將發射一艘太空探測器「露西號」,前往小行星群聚的木星軌道進行探測,而且露西號是開路先鋒,未來還有幾個兄弟姊妹陸續升空,對小行星進行更全面的探索,嘗試破解太陽系形成的謎團,並測試防範小行星撞擊地球風險的方法。

航太工署(NASA)表示,露西號Lucy)將進行長達12年的任務,探測7顆與木星共用軌道的「特洛伊群小行星」(Trojan group),直徑從64公里到100公里,科學家相信它們是太陽系4顆「外行星」(outer planets)——木星、土星、天王星、海王星——形成過程的殘留物,極具研究價值。

露西號的名稱來自披頭四(The Beatles)1967年的經典歌曲「露西在綴滿鑽石的天空」(Lucy in the Sky with Diamonds),以及1974年出土的南方古猿(Australopithecus)化石露西」,而後者也是得名自披頭四名曲。因此船上真的有一顆6.7克拉的鑽石(鑲嵌在科學儀器上),還有幾首披頭四金曲的歌詞,不過應該沒有歌名影射的「LSD」(迷幻藥)。

露西號打頭陣,「標槍號」(Dart)探測器接著11月24日升空。船如其名,標槍號將瞄準「迪迪莫斯」(65803 Didymos)雙小行星系統,而且要在明年秋天迎頭撞上,目的在於測試這種作法未來能否對付威脅地球的小行星,屆時地球上的科學家可用天文望遠鏡直接觀察撞擊效應「迪迪莫斯」將在2123年11月逼近到距離地球僅有590萬公里的地方。

明年8月,第三具探測器「靈神星號」(Psyche)將升空前往金屬小行星「靈神星」(16 Psyche),靈神星是太陽系最大、最重的小行星之一,直徑超過200公里,質量佔小行星帶(asteroid belt)1%,主要成分是鐵與鎳,科學家甚至懷疑它是某顆已消失行星的「地核」

2023年9月,一個「太空膠囊」將降落在美國猶他州的沙漠,帶回NASA史上第一份「小行星採樣」。這份採樣來自小行星「貝努」(101955 Bennu),由2016年9月升空的探測器歐西里斯─REx」(OSIRIS-REx)採集。天文學家估計,貝努在2178年至2290年間有1800分之1的機會撞上地球,風險最高的時刻是2182年9月24日。

NASA科學任務主管澤布謙(Thomas Zurbuchen)表示:「我們造訪的這幾顆小行星都有故事可說,我們的故事,太陽系的故事。」露西號任務首席科學家利維森(Hal Levison)則指出,想要瞭解太陽系在46億年前如何形成,小行星是最佳研究對象,沒有之一,他說:「它們是行星演進過程的化石。」此外,小行星也有可能對地球造成撞擊威脅。

美國之外,中國將與俄羅斯合作在2024年發射「鄭和」探測器,然後前往「振盪天星」(461219 Kamo'oalewa)與小行星「埃斯・皮薩羅」(133P/Elst-Pizarro)。去年啟動火星探測任務的阿拉伯聯合大公國,2028年將再接再厲,進行小行星探測任務。

小行星(asteroid)是微型行星(minor planet)或「太陽系小天體」(Small Solar System Body,SSSB)的一種,和行星一樣環繞太陽運動,但體積和質量比行星小得多,絕大多數都分佈於內太陽系(inner Solar System),特別是木星與火星軌道之間的小行星帶,其中體積最大也最早被現的穀神星(Ceres)直徑將近1000公里,也有天文學家將它分類為「矮行星」(dwarf planet),與冥王星同一個等級。

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