【食力】脫歐後管制少 英國核准基因編輯小麥實地種植

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撰文=謝承學

你是否能想像有一把「基因剪刀」,可以自由剪斷目標DNA並修正缺陷基因,進而加速新品種的育成?

氣候變遷使農業備受挑戰 英國脫歐後著手基因編輯

隨著英國在2021年正式脫歐,在各方面政策重獲自主權,其中也包含歐盟嚴格禁止的基因編輯工程,英國環境食品與鄉村事務部(Department for Environment, Food and Rural Affairs)喬治·尤斯蒂斯(George Eustice)就曾在2021年7月時表示,基因編輯不僅能培育品質更好的作物、降低農民成本,在當前全球均面臨氣候變遷影響下,也讓人們更能適應環境帶來的挑戰。英國政府也在近期核准超過百年歷史、同時也是基因改造先驅的農業研究機構Rothamsted Research,實地種植基因編輯小麥。

基因編輯,其學名為常間回文重複序列叢集(Clustered regularly interspaced short palindromic repeats, CRISPR,簡稱CRISPR),與基因改造不同,基因編輯不帶有外源基因且與傳統育種產物的品系無異。可將基因編輯技術想像成一把剪刀,這把剪刀可以辨識不同位點,精準地剪斷目標DNA序列,斷裂的DNA分子便會啟動修護功能,修改基因組上的序列,不需要導入額外的遺傳物質與外在基因,而能得到期望的修復樣式。

吐司烘烤將致癌物質增加,但基因編輯小麥能降低9成濃度

在本次的基因編輯小麥實驗中,研究團隊希望透過基因編輯技術,降低小麥本身擁有的天門冬醯胺(Asparagine)濃度,這類物質將使麵包在烘烤過程中產生致癌物丙烯醯胺。

研究負責人Nigel Halford表示,在2002年首次在食品中發現丙烯醯胺後,對食品製造商來說一直是很嚴重的問題,實驗證實該物質會導致囓齒動物得癌症,且可能使人類致癌。丙烯醯胺將在以小麥製成的麵包,受到烘烤時顯著增加。

因此該研究團隊的目標就是透過基因編輯做出低濃度天門冬醯胺的小麥。他們認為若是在不影響穀物品質的情況,又能大幅降低天門冬醯胺濃度,不僅有利於減少消費者在飲食中接觸到丙烯醯胺的機會,對食品業來說,更是使其產品較容易通過食品含有丙烯醯胺的相關規範。

在實驗室中,與未經編輯的小麥相比,天門冬醯胺濃度下降了90%以上,而在近期的實地種植實驗,目的就是證實重在田中的基因改造小麥的天門冬醯胺濃度確實如同實驗結果有下降的情況。該計畫將在2021年9、10月開始播種,展開為期5年的實驗。

嚴格食品規範是業者支持的關鍵 英國通過基因編輯農作指日可期

儘管目前英國的基因編輯作物仍不被允許販售給消費者,但研究團隊認為由於丙烯醯胺受到法律嚴格監管,該研究可能會受到食品業者的歡迎,希望能藉此機會使英國當局立法通過將基因編輯技術用在食品。

喬治·尤斯蒂斯坦言,2018年歐盟法院(European Court of Justice)宣布基因編輯同受基因改造的法規規範,從嚴管制基因編輯作物,但隨著英國正式脫歐,就能根據現有的科學證據,來評估是否立法允許基因編輯技術。未來英國可能成為歐洲採用基因編輯技術的先驅。

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