NASA 的 SLS 試點火因未知原因提早結束

Andy Yang
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SLS test fire
SLS test fire

NASA 已經一延再延的 SLS 巨型火箭,在週末時進行了一次極為重要的引擎點火測試,首度將下級火箭帶到了固定式發射架上。原本測試時長應該要正式任務相同,長達 8 分鐘之久,但在僅僅 67 秒就因為 4 個引擎的其中一具發生「重大零件失效(Major component failure)」而被迫中止。在之後的記者會當中,NASA 的 SLS 專案經理 John Honeycutt 並未對是什麼零件失效進一步說明,但也可能是在這麼短的時間內,還無法有一個確切的結果。

SLS 火箭的基本架構是由太空梭演進而來,將原本裝在大空梭尾巴的 3 具主引擎,變成 4 具裝設在橘色燃料桶的下方,再將左右兩根原本 4「節」長的固態火箭,加長到了 5 節,就是 SLS 的基本概念了。這裡所謂的「太空梭引擎」,不光只是相同設計的引擎而已,而是真的把退役的太空梭上舊引擎拔下來直接使用。如此設計背後的想法,主要是使用現有的零組件和技術的話,可以節省成本和開發時間。但事實上,這卻成為了 SLS 許多問題的根源 —— 就算太空梭是相對較新的技術,也有著 40 年的歷史,許多當年開發的時候的工程師都早己退休不在業界,讓舊引擎的整新和升級遇到困難時,也沒了可以詢問的對象。此次究竟引擎是哪個部份發生了錯誤,還有待 NASA 的調查結果,只能希望不是個太難解決的問題了。

SLS test fire
SLS test fire

雖然已經花了 175 億美元開發 SLS,事實上目前已經完工的下級火箭,就只有上測試台的這一支而已。原定計畫是在測試圓滿完成後,這同一支火箭要運送到佛州的飛行器裝配大樓(Vehicle Assembly Building),直接裝上上級火箭和固態助推火箭後,就是預定「年底前」要發射的 Artemis I 任務了。但現在 SLS 的試點火只有原定時長的 1/8,許多測試(例如噴嘴轉向控制)也未進行,是否能算是測試完成,實在要打上個問號。如果 NASA 謹慎些,要求再進行一次測試的話,那重置整具火箭大概最少又要花去幾個禮拜的時間,如此一來本來就很緊張的「年底」期限,似乎就要變成不可能達成了。

但即便如此,以目前的狀況來看,SLS 計畫本身似乎沒有立即被取消的風險。Starship 雖然開發進度奇快,但距離能穩妥地載貨進入太空看來都還有一段不短的時間,更別說是取代 SLS 的載人任務了。因此就算再延遲個一年兩年,SLS 都還是很難被取代,但一旦 Starship 能多次示範安全往返太空後,每次發射都預計要花 20 億美元(不包括開發費用)的 SLS 勢必只有被放棄一途。現在延誤多久所影響的,只是 SLS 計畫在被腰斬前能飛幾次而已了。