尼安德塔人 為現代人祖先

胡清暉╱台北報導
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中國時報【胡清暉╱台北報導】

台大地質系教授沈川洲參與跨國合作,使用放射性定年技術,找出人類共同祖先之一的尼安德塔人已至少存在超過43萬年,並推論其可能是從200萬年前離開非洲的古人類演化而來,「解開了尼安德塔人之謎」,研究成果刊登在國際知名的《Science》期刊。

沈川洲說明,過去科學界對於尼安德塔人的身世一直爭議不斷,沒有定論,有些科學家主張,起源於60萬年前的海德堡人,是尼安德塔人的祖先,到了2至3萬年前,尼安德塔人因寒冷氣候、現代人的入侵而絕種。

不過,在2010年德國科學家帶領的56人跨國團隊,發表尼安德塔人基因序列報告,指出非洲以外的現代人基因至少有1%至4%源自於尼安德塔人,因而推論現代人與尼安德塔人相遇混血,然後再擴散到各大洲,因此推論,尼安德塔人是現代人的祖先。

為了解開謎團,台、美、法、澳洲、西班牙等17個單位組成的跨國團隊,針對西班牙胡瑟裂谷的尼安德塔人化石進行研究。

沈川洲指出,台大地質系發展的鈾釷定年法,精準度極高,而且測量極限可逼近100萬年,在台灣團隊加入後,藉由測量尼安德塔人頭顱外殼殘留的碳酸鈣年齡,得知尼安德塔人的出現迄今超過43萬年,接著又分析遺骸堆積下方的碳酸鈣,研判最早生存年代可到8、90萬年之間。

沈川洲指出,這個最新的研究結果,推翻了教科書對古人類起源過程的描述,顯示尼安德塔人不是從海德堡人演化而來,而是共同存在於歐亞不同分支的人種,並進一步推論尼安德塔人可能是直立人約200萬年前出現在非洲,之後部分離開非洲,在歐洲與西亞地區演化而來。

至於留在非洲並且進化而成的現代人,在數萬年前出走非洲,與尼安德塔人相遇混血後,再遷徙到世界各個角落,征服各大洲。

沈川洲強調,這項解開尼安德塔人身世之謎的成果,是重建人類演化史進展上極為重要且關鍵的一大步。

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